Koptische paus Shenuda III overleden

Na vier decennia aan het hoofd van van de Egyptische koptische christenen, is paus Shenuda III zaterdag op 88-jarige leeftijd overleden. Sinds 1971 was hij de leider van de grootste christelijke gemeenschap in het Midden-Oosten.

Honderdduizend kopten rouwden zaterdagnacht aan de voet van de Sint Marcus Kathedraal in Kairo, gevolgd door een mis gisterochtend. Shenuda zat in ceremoniële gewaden opgebaard in zijn pauselijke stoel.

Shenuda stond bekend als aartsconservatief. Vooral zijn stellige weerstand tegen echtscheiding leidde tot grote verdeeldheid binnen de koptisch-orthodoxe kerk. De moderne vleugel wordt voornamelijk gevormd door liberale jongeren. Zij hekelen de positie die Shenuda innam, waarbij hij elke vorm van liberalisering tegenhield.

De laatste maanden van zijn leven wijdde Shenuda aan het sussen van religieus geweld, dat is toegenomen na de val van president Hosni Mubarak in februari vorig jaar. Shenuda riep herhaaldelijk op tot harmonie en ontmoette geregeld moslimleiders.

De koptische gemeenschap omvat ongeveer een tiende van Egyptes tachtig miljoen inwoners. Zij voelde zich relatief veilig onder leiding van de seculiere Mubarak, al pleitte Shenuda voortdurend voor meer bescherming. De staatsmedia portretteerden de paus toen als symbool van religieuze harmonie. Omgekeerd steunde Shenuda Mubarak in zijn laatste dagen.

Naar verwachting vindt de begrafenis morgen plaats in het Wadi al-Natrun-klooster in de woestijn ten noordwesten van Kairo. In 1981 werd Shenuda verbannen naar dit klooster door toenmalig president Sadat, toen hij het vredesakkoord met Israël kritiseerde. Vier jaar later keerde hij terug naar Kairo, toen hij Sadats opvolger Mubarak beloofde zich niet meer politiek uit te spreken. (BBC, Reuters, AP)