De van de pinguïn high five

Shirt over je hoofd en als een wildeman rondjes rennen. Dat doe je als je een doelpunt hebt gescoord. Of met je wijsvingers in de hoogte drie keer langs de tribune spurten, dat zie je ook wel eens. Dieren doen dat niet. Ooit een jachtluipaard een vreugdedans zien maken nadat hij een gazelle heeft gepakt? Of twee bavianen een high five nadat ze iemand uit de groep hebben gemieterd? Niet dus, daar zijn ze te beschaafd voor. Maar bij witvleugelpinguïns zit dat dus heel anders. En dat is niet voor niets.

Daar kwamen biologen uit Nieuw-Zeeland achter. Het was ze al opgevallen dat de mannetjes van deze pinguïns veel ruzie maken – sommige van de dieren in de kolonie missen een oog – en dat de winnaar dan met zijn flippers wappert en luid toetert. Inderdaad: alsof hij victorie kraait.

Om te onderzoeken wat het effect van dit gedrag was op de andere pinguïns in de kolonie, verwisselden de biologen eieren voor instrumenten die als ei waren vermomd. Hiermee konden ze de hartslag van de pinguïns meten. Ook stelden ze camera’s en luidsprekers op (ze beschrijven het allemaal in Science).

Wanneer de onderzoekers het geluid van een pinguïn lieten horen die juist een gevecht had gewonnen, ging de hartslag van de broedende pinguïns omhoog. Wanneer ze dit geluid over verschillende luidsprekers lieten schallen zodat het leek of ‘de overwinnaar’ naderde, dan bleven de broeders stil op hun nest zitten, bevend van angst.

De biologen lieten ook het geluid horen van pinguïns die net een gevecht hadden verloren. Dat had nauwelijks effect op de hartslag van de broedende vogels. En wanneer de onderzoekers met de luidsprekers deden alsof de verliezer dichterbij kwam, dan was het heel waarschijnlijk dat de broedende vogels van hun nest stoven om de loser weg te pikken.

Door iedereen te laten weten dat hij heeft gewonnen dwingt zo’n pinguïn blijkbaar respect af – en dat is voor ménsen de gewoonste zaak van de wereld. Menno Steketee