Verbeek en AZ beloond voor gedurfd spel

Tien AZ-spelers kwamen snel met 2-0 achter tegen een elftal Italianen. Udinese leek zeker van zijn zaak, maar verslikte zich in veer- en aanvalskracht van AZ, dat tegen scoorde.

AZ was vanmiddag na de stunt tegen Udinese de enige Nederlandse club die deelnam aan de loting voor de kwartfinales van de Europa League. De koploper van de eredivisie wacht een tegenstander met meer financiële mogelijkheden en een bredere selectie. Vraag is hoe lang de ploeg uit Alkmaar dit zware programma kan volhouden.

Trainer Gertjan Verbeek wil in de competitie, de KNVB-beker en de Europa League altijd met zijn sterkste elftal aantreden. De meest belaste AZ’ers zeggen hun vermoeidheid te voelen tot het eerste fluitsignaal. Dan valt alles weg en hebben ze energie voor negentig minuten. Een kwestie van er niet aan toegeven, zei middenvelder Rasmus Elm onlangs.

Verbeek, geïnteresseerd in de fysiologische en mentale kanten van de sport, bedacht met zijn technische staf voor elke speler een individueel programma, voor binnen en buiten de lijnen. Dat leidt tot weinig blessures. En AZ’ers worden niet alleen op hun voetbalkwaliteiten, maar ook op hun persoonlijkheid geselecteerd.

Zo werd Verbeek in zijn voorbeschouwing in Udine voor Italiaanse media vergezeld door Nick Viergever. Die kende geen angst voor zijn tegenstander Antonio Di Natale. Met helder overleg zou AZ elke spits in bedwang kunnen houden, ook de tweevoudig topscorer van de Serie A, zei de verdediger.

Maar uitgerekend voor Viergever duurde de return in de Europa League nog geen twee minuten. De verdediger stak even zijn arm uit naar aanvaller Antonio Floro Flores, waarna de Italiaan dankbaar naar het gras ging. Arbiter Milorad Mazic kende een strafschop toe en stuurde Viergever van het veld. Di Natale scoorde.

Nog voordat Verbeek het tiental van AZ goed en wel had hergegroepeerd – hij wisselde buitenspeler Roy Beerens voor verdediger Ragnar Klavan – sloeg Udinese opnieuw toe. Di Natale sloop bij een schitterende aanval uit de rug van zijn nieuwe bewaker en maakte van dichtbij zijn tweede treffer. De wedstrijd was slechts een kwartier oud, de 2-0 voorsprong uit Alkmaar tenietgedaan.

Udinese leek te denken dat het zich eenvoudig naar het doel van Alvarado Esteban kon combineren, maar vergat dat AZ ook in ondertal een doelpunt zou kunnen maken. Na een half uur gaf Simon Poulsen de bal voor, stapte Adam Maher over de bal en schoot Erik Falkenburg na een schijnbeweging raak. Verbeek stond verbaasd langs de zijlijn.

In het kwartier dat volgde was het opgeleefde AZ zowaar beter dan Udinese, dat werd verrast door het moedige positiespel. Verbeek instrueerde zijn ploeg ver van het eigen doel te spelen, in plaats van zich te laten terugdringen. De thuisploeg had niet verwacht nog druk te moeten zetten en kreeg geen kans meer.

Francesco Guidolin, vorig seizoen trainer van het jaar in de Serie A, zette Udinese in de rust aan tot een tweede offensief. Maar zijn spelers zochten te geforceerd naar het gouden rechterbeen van Di Natale en aasden te nadrukkelijk op een tweede strafschop. Die kwam er wel, maar dan voor AZ, na een overtreding op Brett Holman. Rasmus Elm miste, waarna een voor beide ploegen zenuwslopend laatste half uur volgde.

AZ bleef echter knap overeind en werd beloond voor zijn durf. AZ bereikte net als in 1981, 2005 en 2007 de kwartfinale van de Europa League, voorheen UEFA Cup.