'Wie een hoog niveau wil, moet over de grens kijken'

Hein Mulders gaat van De Nederlandse Opera naar de Opera van Essen. Dankzij hem wordt er een onbekende Händel opgevoerd.

Niet alleen artistiek directeur Pierre Audi is de drijvende kracht achter De Nederlandse Opera (DNO). Achter de schermen heeft hoofd artistieke zaken Hein Mulders eveneens een cruciale rol. Mulders is sinds 2006 verantwoordelijk voor de casting van de zangers en geeft Audi ook adviezen over repertoire, regisseurs en dirigenten. Dat Marc Albrecht nu chef-dirigent is van DNO, is mede aan Mulders te danken. En Deidamia, een vrij onbekende opera van Händel die deze week in première gaat, was eveneens zijn idee.

„Dit prachtige rijpe werk wordt ten onrechte zelden uitgevoerd”, zegt Mulders (49) in het Muziektheater. „Het was Händels laatste opera, voordat hij definitief overstapte op het genre oratorium. Er zijn typerend veel aria’s, maar die worden door Händel soms onverwacht kort gehouden ten behoeve van de dramatische voortgang. Dirigent Ivor Bolton, met wie het bij een eerdere barokproductie bij DNO goed klikte, was meteen enthousiast over mijn voorstel. Toen zei Pierre: ga het maar uitvoeren. Maar zo voorbeeldig soepel gaat de planning meestal niet hoor.”

Mulders beschouwt zijn functie bij DNO als een ‘goede generale’ voor zijn nieuwe topbaan. Hij wordt intendant van de Opera van Essen en krijgt daar ook de concertzaal en het orkest onder zijn hoede. Maar dat hij in een luilekkerland terechtkomt, nuanceert hij. „Te midden van binnenlandse bezuinigingen wordt Duitsland soms als goed voorbeeld aangehaald. Inderdaad is Duitsland operaland nummer één, nog boven Italië. Maar het budget in Essen is kleiner dan in Amsterdam. En er wordt daar gewerkt met een vast team van zangers, dus als je een gastzanger wilt uitnodigen kost dat relatief meer geld. En ook daar is het dilemma: hoe behoud en verjong je je publiek?”

Kleinschalig maar hardnekkig is de kritiek, dat de casting van DNO te weinig oog heeft voor Nederlandse zangers. Navelstaarderij, vindt Mulders. „De markt is nu eenmaal zo groot als de hele wereld. Wie een internationaal topniveau nastreeft, moet internationaal casten. Sinds mijn aantreden heb ik getracht meer aandacht op Nederlandse zangers te vestigen dan voorheen het geval was. Het leuke is dat veel nationale zangers en hun docenten dit beamen.”

„Niet elke getalenteerde Nederlandse zanger is noodzakelijk geschikt voor een hoofdrol bij DNO. En de Nederlandse toppers die dat wel zijn, blijken vaak moeilijk te reserveren, ook al benader je ze drie jaar van tevoren. De timing moet goed zijn. Neem mezzosopraan Karin Strobos: omdat zij in een topproductie van Strauss’ Der Rosenkavalier opeens mocht invallen, had ze een ontspannender spanning dan wanneer de druk er al jaren tevoren was geweest. En ze deed het fantastisch.”

Een veelbelovende cast heeft Mulders voor Deidamia samengesteld. Sopraan Sally Matthews zingt de ‘onzingbare’ titelrol. Mulders: „Het is lastig om haar stem te omschrijven: een donkere kleur maar ook zeer sprankelend in de hoogte, steeds lyrischer maar met behoud van moeiteloze coloratuurbuitelingen. Precies wat je voor die rol nodig hebt.”

Deidamia van Händel: 15/3-1/4 Muziektheater Amsterdam.Inl: dno.nl