VS, EU en Japan beginnen zaak tegen China bij WTO

De Verenigde Staten, de Europese Unie en Japan hebben bij de Wereldhandelsorganisatie een klacht ingediend tegen de exportrestricties die China hanteert voor zogeheten zeldzame aardmetalen. Volgens de drie handelsblokken verstoort China de vrije handel om de prijzen voor lokale fabrikanten laag te houden en internationale bedrijven te dwingen hun productie naar China te verhuizen.

Zeldzame aardmetalen zijn essentieel voor de productie van hoogtechnologische producten zoals mobiele telefoons, flatscreentelevisies, hybride auto’s, windturbines en bepaalde wapens. China is goed voor ruim 90 procent van de productie van deze materialen. In 2010 legde het de export aan banden, met als argument dat de productie het milieu te veel belast.

„Onze concurrenten zijn gewaarschuwd. Zij mogen de regels niet ongestraft ontduiken”, zei de Amerikaanse president Obama gisteren in het Witte Huis, waar hij de stap naar de WTO bekendmaakte. Obama ligt onder vuur van de deelnemers aan de strijd om het Republikeinse kandidaatschap voor de presidentsverkiezingen. Zij zeggen dat hij te weinig doet om Amerikaanse banen te beschermen. „Als China de markt zijn gang zou laten gaan hadden we geen bezwaar”, zei Obama. „Maar momenteel maakt [China’s] beleid dat onmogelijk. En dat gaat in tegen de regels waar China zich aan zou houden.” Hij doelt op de regels van de WTO, waar China zich in 2001 bij aansloot.

Vorig jaar hanteerde China een exportquota van 30.258 ton, maar in de praktijk voerde het slechts 16.861 ton uit. Volgens persbureau Reuters zijn de exportprijzen de afgelopen twee jaar verviervoudigd. Eurocommissaris van Handel De Gucht verklaarde gisteren dat de Chinese maatregelen „producenten en consumenten in de EU en de rest van de wereld schaden”. Hij wees onder andere op de producenten van nieuwe, duurzame technologieën.

China vindt de klacht oneerlijk omdat westerse landen hun eigen raffinaderijen voor zeldzame aardmetalen lang geleden hebben gesloten. Dat is volgens de Chinezen de reden dat zij nu bijna de gehele productie beheersen.

Het conflict rond Chinese grondstoffen sleept al jaren. In januari besloot de WTO na een klacht van de VS, de EU en Mexico dat China exportrestricties op andere ruwe materialen moest opheffen. Eind deze maand moet China duidelijk hebben gemaakt hoe het aan de WTO-eisen gaat voldoen. De VS zeggen te hopen dat China dan meteen een handreiking doen ten aanzien van de aardmetalen.

Tegelijkertijd spelen er diverse andere handelsconflicten tussen de VS en China. Volgende week besluit het Amerikaanse ministerie van Handel of het met terugwerkende kracht importtarieven oplegt aan Chinese zonnepanelen, die met illegale Chinese subsidies verhandeld zouden zijn.