Mitt Romney ploetert verder

Rick Santorum heeft een nieuwe barst geslagen in het beeld dat Mitt Romney de onvermijdelijke winnaar van de Republikeinse voorverkiezingen is. In de staten Alabama en Mississippi kwam Romney gisteren niet verder dan een derde plek, ook al moest Santorum zijn achterban delen met Newt Gingrich, die net als hij mikt op de conservatieve flank van de partij.

De kans wordt steeds groter dat het tot de partijconventie van de Republikeinen in augustus spannend blijft wie het bij de presidentsverkiezingen in november zal opnemen tegen Obama. Bij de start van de voorverkiezingen in januari leek het een kwestie van weken te zijn voordat de gedoodverfde favoriet Romney de nominatie kon opeisen.

Maar Santorum is uitgegroeid tot een hardnekkig obstakel, hoewel zijn campagne veel minder geld heeft. Hij kan het dwarsbomen dat Romney de 1.144 afgevaardigden binnenhaalt die nodig zijn om zeker te zijn van de nominatie. In dat geval wordt de Republikeinse presidentskandidaat aangewezen tijdens de partijconventie.

Het verlies van Romney gisteren in Alabama en Mississippi – de Amerikaanse Bijbelgordel, een thuiswedstrijd voor de streng katholieke Santorum – werd goedgemaakt door zijn zege bij de voorverkiezingen in Hawaï. Gemeten naar het aantal afgevaardigden voor de partijconventie ligt Romney ver voor, maar zijn imago als onvermijdelijke winnaar is hij kwijt.

Santorum zou er bij gebaat zijn als hij als het enige alternatief overblijft voor Republikeinen die niets zien in de gematigde Romney. Maar Newt Gingrich herhaalde gisteren dat hij niet van plan is zijn campagne te staken, hoewel zijn achterstand inmiddels onoverbrugbaar lijkt. De conservatieve stem blijft zo verdeeld.

Romney voerde eerst fel campagne tegen Gingrich, maar inmiddels profiteert hij er van dat het voormalige Congreslid in de race blijft. Het team van Santorum gaf gisteren duidelijke hints aan Gingrich om te stoppen. „Om eerlijk te zijn denk ik dat we een één-op-één met Mitt Romney hebben verdiend”, zei een strateeg van Santorum tegen CNN.

Hoewel de kans klein blijft dat Santorum wint, onderstreept zijn opmars de impopulariteit van Romney bij conservatieve Republikeinen. Om te winnen van Obama heeft Romney ook hun stem nodig.

Romney heeft meeste afgevaardigden voor Republikeinse partijconventie