Datamaniak legt alles vast

Datafreak Stephen Wolfram bewaart al zijn gegevens. Hij is ook de bedenker van een alternatieve zoekmachine gebaseerd op werkelijke data, niet op lukrake websites.

Gij zult geen digitale sporen achterlaten. Dat leren internetters die bewust met hun privacy willen omgaan en dus niet zomaar alles delen in sociale netwerken of op sites.

Maar de Britse informatiedeskundige Stephen Wolfram doet op zijn blog precies het tegenovergestelde. Hij bewaart zo veel mogelijk gegevens over zichzelf – al decennia lang. Het doel: een realistisch inzicht krijgen van het dagelijks leven. Hoeveel mailtjes verwerk ik per dag? Hoeveel toetsaanslagen haal ik per dag? Hoeveel kilometer loop ik per dag? Hoe vaak open en verander ik mijn documenten? Hoeveel uren per dag zit ik aan de telefoon?

De meeste mensen zouden er moe van worden, maar Wolfram koestert zijn favoriete onderzoeksobject. Hij houdt al sinds de jaren tachtig nauwgezet gegevens bij van al zijn dagelijkse bezigheden, op het maniakale af. Zo berekende de wiskundige dat hij in zijn werkzame leven 33.000 verschillende Engelse woorden heeft gebruikt. Daarvoor onderzocht hij niet alleen de documenten die hij op de computer tikte, maar scande Wolfram ook nog eens 230.000 papieren documenten in uit de tijd dat hij nog een papieren archief had.

„Ik ben al lang in data geïnteresseerd en ging er eigenlijk van uit dat iedereen zoveel gegevens over zichzelf bewaarde”, schrijft hij op zijn blog stephenwolfram.com. „Omdat ik er lang geleden mee begon, heb ik een van de grootste collecties aan persoonlijke data ter wereld. Er komt een dag dat iedereen routinematig gegevens over zichzelf zal verzamelen.”

Afgelopen week publiceerde Wolfram op zijn blog de eerste rapportage. Het is een gedetailleerde analyse van zijn dagritme, voorzien van grafieken (zie kader). De analyse toont aan dat hij in de loop der jaren steeds drukker werd: meer telefoontjes, meer e-mails, meer toetsaanslagen: „En de schokkende constatering dat zeven procent van alle toetsen die ik indruk, de backspace-toets is.”

Wolfram beschouwt persoonlijke analyses als een nieuwe manier om je leven nuttig in te richten. „Het lijkt een beetje nerdy, maar het levert enorm veel bruikbare gegevens op. Straks doet iedereen het; je zult willen dat je eerder begonnen was.”

Mocht je je zorgen maken over privacy: het dagritme dat Wolfram publiceert is wel gefilterd op al te persoonlijke gegevens. Zo laat hij op zijn site de geolocatie achterwege, hoewel hij die gegevens wel verzamelt.

Een groot gedeelte van zijn werkdag brengt Wolfram door op een loopband – dat blijkt ook uit zijn nauwkeurige grafieken. Met een snelheid van vier kilometer per uur kun je nog net foutloos tikken en niet al te hijgerig klinken aan de telefoon, is zijn ervaring.

De datahonger van Wolfram heeft een doel; de wiskundige ontwierp Mathematica, software om grote hoeveelheden informatie te ontrafelen. Hij wordt beschouwd als de goeroe van de data-analyse: Wolfram is ook de drijvende kracht achter zoekmachine Wolfram|Alpha, die in 2009 het leven zag. Dit is geen vervanger voor Google, Yahoo of Bing, maar een database die gerichte vragen kan berekenen. Zo weet Wolfram|Alpha (wolframalpha.com) dat het woord ‘Xylophone’ bij Scrabble 30 punten oplevert en wat het werkloosheidscijfer is in New Mexico of Nederland.

De zoekmachine is net vernieuwd: Wolfram heeft nu een betaalde variant ontworpen voor professioneel gebruik. Daarnaast deelt hij de kennis van zijn uitdijende databases op in handzame apps voor mobiele apparaten. Zo krijg je bijvoorbeeld voor anderhalve euro toegang tot de gehele muziektheorie, of heb je alle gegevens over Amerikaanse presidenten binnen handbereik. Misschien niet zo snel of allesomvattend als Google, maar wel exacter en betrouwbaarder.