Tv-film blaast debat over de kwaliteiten van de ‘joker’Sarah Palin nieuw leven in

Julianne Moore speelt Sarah Palin in de tv-film Game Change, over de mislukte campagne van John McCain in 2008. Gemaakt door „de zeer linkse zender” HBO.

Julianne Moore oogt menselijk als Sarah Palin.

Het was een sobere, getrouwe weergave van de feiten, of een links complot om het gevaar-Sarah Palin de kop in te drukken. De film Game Change, over de implosie van de predidentscampagne van John McCain en Sarah Palin in 2008, heeft de Amerikaanse pers als vanouds in een (progressief) pro-kamp en een (conservatief) anti-kamp verdeeld. De film is volgens Palin zelf een poging tot karaktermoord door „Hollywood’s Team Obama”, in samenwerking met „de zeer linkse zender HBO”.

Game Change, die zaterdag op betaalzender HBO in première ging, is geen gewone politieke film. In tegenstelling tot eerdere campagnefilms is in deze film vrijwel niets gedramatiseerd of aangepast, zeggen de makers. Het scenario van de televisiefilm is gebaseerd op een gelijknamig boek van de journalisten Mark Halperin en John Heilemann. Aan de film werd bovendien meegewerkt door meerdere leden uit het team van McCain.

Steve Schmidt, destijds John McCains belangrijkste strateeg, zei vorige week bij een discussie in Washington dat Game Change niet over Palin, maar over politiek gaat. „Als je ambities hebt, neem je grote risico’s. Dat hebben wij gedaan.” Schmidt, in de film gespeeld door Woody Harrelson, komt halverwege de presidentscampagne met het idee de race tegen Barack Obama open te gooien met een ‘game changer’, een joker. Obama ligt dan ver voor, McCain worstelt, en Schmidt en zijn team stellen McCain voor gouverneur Sarah Palin van Alaska als kandidaat voor het vicepresidentschap aan te stellen. Ze weten niets van haar, maar ze is vrouw, en wat kan ze goed spreken.

Vanaf het moment dat Palin meedoet, is de campagne gedoemd te mislukken. Ze luistert niet naar de aan haar toegewezen adviseur Nicole Wallace, weet niets van buitenlands beleid, en briefings en interviews worden een drama. Ze weet niet dat Groot-Brittannië niet geleid wordt door de koningin, en denkt dat Saddam Hussein verantwoordelijk was voor de aanslagen van 11 september. Langzamerhand wordt Palin apathisch, omringd door stapels spiekbriefjes, turend in een Blackberry. McCain verliest de verkiezingen ruim van Obama, al zal nooit duidelijk worden of een beter functionerende Palin hem winst had kunnen bezorgen.

De schuld van de implosie van de campagne van McCain wordt in Game Change vooral bij Sarah Palin gelegd. Maar het zou ook gezien kunnen worden als kritiek op het campagneteam, dat haar een rol liet spelen waar ze te onervaren voor was. In die zin is Game Change ook een empathische film: tussen het gesleur en gedram van haar staf oogt Palin, gespeeld door Julianne Moore, menselijk. Bovendien kent Palins korte landelijke carrière ook succes: haar speech op de Republikeinse Conventie wordt goed ontvangen, en een debat met de Democratische kandidaat Joe Biden verloopt zonder blunders.

Toch is Game Change een mes in de rug van Sarah Palin, oordeelt het conservatieve The Weekly Standard boos. De medewerkers van McCain hebben, door hun medewerking te verlenen, „hun positie wanhopig proberen te redden in de liberale cultuur waar ze zo graag bij willen horen”. Palin zelf zegt dat ze dommer werd neergezet dan ze is, omdat de linkse elite bang voor haar is. „Hollywoodleugens zijn Hollywoodleugens.” Ze is niet van plan de film te zien.

Criticus David Bianculli van het als progressief bekendstaande publieke radiostation NPR noemt de film „fair and balanced” – subtiel het motto van het rechtse Fox News lenend. „Game Change is onderhoudend en knap, omdat het zo dicht bij de feiten blijft, juist niet omdat het ervan wegblijft.”

Sarah Palin is een van de meest polariserende figuren uit de hedendaagse Amerikaanse politiek. De discussie over Palin verstomde vorig jaar, toen duidelijk werd dat ze geen gooi zou doen naar het presidentschap. Game Change heeft het oude Palin-debat, en het mediadebat, nieuw leven ingeblazen.