Dino met zwartblauwe gloed

De 120 miljoen jaar oude Microraptor, een dier op de grens van dino en vogel, had veren die glansden als een eksterstaart. Uit fossielen komt steeds meer informatie over vroege vogels.

Tekening van Microraptor, een dino met vleugels aan vier poten.

De gevederde dinosaurus Microraptor was niet alleen zo zwart als een raaf, zijn verendek had ook dezelfde zwartblauwe gloed. Dat schrijven Chinese en Amerikaans wetenschappers vandaag in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

Microraptor leefde 120 miljoen jaar geleden in de bossen van China. Hij was ongeveer anderhalve kilo zwaar, en gebruikte zijn vier vleugels misschien vooral om van tak naar tak te zweven.

De onderzoekers leidden de kleur van Microraptor af uit de grootte en vorm van pigmentkorrels die ze in het afgebeelde fossiel vonden. De pigmentkorrels uit iriserende veren zijn langer en smaller dan de korrels in een matte veer. De wetenschappers beitelden zesentwintig blokjes van één bij één millimeter uit de veren van het fossiel en bekeken ze onder de microscoop. Conclusie: Microraptor was iriserend zwart.

Misschien was die metalen glans een seksueel signaal. Moderne vrouwtjesvogels verkiezen vaak het mannetje met een fel, iriserend verendek boven een doffe vogel. De lange, smalle staartveren gebruikte Microraptor mogelijk ook om vrouwtjes te imponeren, net zoals een pauw doet. Het pluimpje aan het uiteinde van microraptors benige staart was in ieder geval te smal om enige liftkracht mee te genereren.

De wetenschappers zijn redelijk zeker van hun reconstructie. Ze pasten dezelfde methode ook toe op microscoopopnames van grauwe, bruine, witte en zwarte veren van moderne vogels, zoals pinguïns en aalscholvers. In 82 procent van de gevallen voorspelden ze de goede kleur.