James Murdoch vertrekt bij krantentak News Corp

Onder leiding van James Murdoch escaleerde het afluisterschandaal in de Britse pers steeds verder. Hij stapt nu over naar televisie.

Foto AFP

Het werd vorige week al als een veeg teken gezien dat niet James, maar Rupert Murdochs andere zoon Lachlan zijn vader vergezelde toen die in Londen The Sun on Sunday lanceerde. En hoewel News International toen zei dat daar niets achter moest worden gezocht, blijkt nu dat James’ rol bij de Britse uitgeverij inderdaad is uitgespeeld. James trad gisteren af als directeur van News International en verhuist naar New York.

Officieel heet het dat James Murdoch zich binnen moedermaatschappij News Corp „gaat richten op de internationale televisietak en andere belangrijke initiatieven binnen het bedrijf”. In feite is deze stap niets anders dan een ontslag: James’ positie als krantenuitgever was al lange tijd onhoudbaar.

De 39-jarige James werd in december 2007 aangesteld als directeur van News International, de uitgever van The Sun, The Times, The Sunday Times en toen nog News of the World. Murdoch jr. moest onder meer voorkomen dat het afluisterschandaal, dat toen volgens News of the World nog beperkt was tot één verslaggever, niet groter zou worden.

Vijf jaar later zijn er ruim twintig journalisten gearresteerd, niet alleen van News of the World, maar ook van The Sun. Anderen zijn op non-actief gezet. James’ ondergeschikte, Rebekah Brooks, is opgepakt. Zijn voorganger is opgestapt. Zijn woordvoerder was zó ontevreden met zijn beleid dat ook zij vertrok. Scotland Yard doet drie onderzoeken naar de werkwijze bij News International, er lopen twee Lagerhuisonderzoeken. Ook is er een gerechtelijk onderzoek. Zelfs de Amerikaanse FBI dreigt het afluisteren en omkopen door Britse journalisten te gaan onderzoeken.

James Murdoch hield ondertussen vol dat hij niet wist hoe wijdverbreid het hacken had plaatsgevonden. „Ik ben me er niet van bewust dat...”, was zijn veelgebruikte antwoord tijdens verhoren in het Lagerhuis. Hij bleek schadevergoedingen te hebben goedgekeurd zonder te weten waarom. Hij bleek in 2008 een e-mail te hebben gekregen waarin gedetailleerd stond uitgelegd dat er op grote schaal werd afgeluisterd, maar verklaarde vorige maand niet de hele mail te hebben gelezen. Het getuigt niet van leidinggevende capaciteiten.

Grote vraag is waarom James Murdoch nu (pas) opstapt. In de Londense mediawereld werd gisteren onmiddellijk gespeculeerd dat de conclusies die het Lagerhuis eind deze maand presenteert, opnieuw mismanagement zullen aantonen.

Murdochs stap naar televisie is niet opmerkelijk. James houdt niet van papier, maar wel van technologie. Voor hij in 2007 betrokken raakte bij de kranten, wist hij van het slecht lopende Aziatische televisiebedrijf Star een winstgevende betaalzender te maken. Datzelfde bereikte hij bij de satellietzender BSkyB, waar hij nog steeds in de raad van bestuur zit. Binnen moederbedrijf News Corps. kan hij die kennis inzetten. Zeventig procent van de inkomsten van News Corp. komt uit betaaltelevisie (Fox News, sportzenders etc).

In Londen zijn journalisten ondertussen niet gerust dat James’ vertrek goed nieuws is. Een ineffectieve directeur is verdwenen, maar het kan ook een teken zijn dat News Corp zijn handen aftrekt van de Britse krantentak. Zeker is dat News Corps nu zonder zijn papier winstgevender zou zijn, vooral omdat dat papier alleen voor schandalen zorgt.