Een stoel zo duur als een BMW, maar het achterbalkon is terug

Zo moet het voelen om beroemd te zijn. Overal waar we rijden, stoten mensen elkaar aan, wijzen ons na en maken foto’s.

Maar het gaat om de bus. Een nieuw type dubbeldeksbus, dat wel. Een typisch rode Routemaster mét – voor het eerst in zeven jaar – weer een achterbalkon. De wereldberoemde Londense bus.

Ik zit op het bovendek. Met dank aan Dan van Transport of Londen, het gemeentelijke vervoersbedrijf, die mij en een collega van uitgaansblad Time Out belde met de locatie van een geheime bushalte waar we op konden stappen. Want bij Victoria Station, het beginpunt van route 38, staat het bij de halte vol met busspotters. Zestigplus-mannen die met camera’s in de aanslag de dubbeldekker staan op te wachten, en die vervolgens bestormen alsof het om de Drie Dwaze Dagen gaat.

Eenmaal binnen wisselen ze met rode konen van opwinding busfeiten uit. De bus is volledig hybride: de verbrandingsmotor laadt ook de accu op. „Hoor, nu slaat de dieselmotor aan”, zeggen ze tegen elkaar.

De bus heeft twee trappen naar het bovendek: voor en achter. Het schommelt er minder dan bij de normale bussen – maar dat kan ook komen doordat we niet in het razende tempo rijden waarmee sommige chauffeurs door Londen crossen.

Maar het echt bijzondere is dat je weer van deze bus kunt afspringen. Of erop.

Tot 2005 was dat heel normaal in Londen. Maar de open achterbalkonnetjes, die sinds 1954 bestonden, werden te gevaarlijk gevonden. Doordat mensen niet uitkeken bij het springen, vielen er jaarlijks drie doden. Bovendien waren de bussen niet te gebruiken door rolstoelgebruikers of ouders met kinderwagens.

De oplossing in de nieuwe Routemaster is een deur op het achterbalkon. Die gaat pas open als de bus heel langzaam rijdt, bijvoorbeeld in drukke winkelstraten. En net zoals de gewone dubbeldekkers kan deze bus zijwaarts zakken zodat rolstoelen en buggy’s naar binnen kunnen rijden.

De herintroductie is het geesteskind van burgemeester Boris Johnson. Hij beloofde bij zijn verkiezing vijf jaar geleden de zo gehate harmonicabus te schrappen en de Routemasters terug te brengen.

Dat is hem gelukt, net nu zijn campagne voor zijn herverkiezing van start gaat. Dat is toeval, zei hij toen ik hem bij de presentatie van de bus in december sprak. Net als „het volslagen toeval” is dat de bus vlak langs zijn huis gaat.

Zijn critici maken dankbaar gebruik van de aandacht voor de nieuwe Routemaster. De hele rit rijdt er een bus met ‘Sack Boris’ (ontsla Boris) achter ons aan. Dit jaar zullen bus- en metrokaartjes nog eens 5,6 procent duurder worden.

Deze bussen kosten 1,4 miljoen pond (1,66 miljoen euro) per stuk, in plaats van de 190.000 pond voor een gewone bus. „Met 62 stoelen is dat per stoel 22.580 pond. En voor 22.695 pond kun je een gloednieuwe BMW kopen”, schreef Lagerhuislid David Lammy in een open brief aan Johnson.

Dat maakt de busspotters niets uit. Zij vinden de dubbeldekker, een ontwerp van Thomas Heatherwick, prachtig. Naast me zit een jonge katholieke priester uit Horsham stil te genieten. Pas na een half uur vraagt hij licht in paniek hoe lang de rit van Victoria tot Hackney Central gaat duren. Een uur en zes minuten, zeg ik. Hij blijkt te spijbelen.