Buffett moet zijn aandeelhouders meer vertellen

Superbelegger Warren Buffett (bijgenaamd het ‘Orakel van Omaha’) zegt dat hij eindelijk iemand heeft gevonden die hem kan opvolgen als hij er niet meer is. Het aanwijzen van een kroonprins bij Berkshire Hathaway is een grote stap in misschien wel het belangrijkste opvolgingsproces bij een onderneming sinds de fakkel bij Apple werd doorgegeven. Toch weigerde Buffett in zijn jaarlijkse brief aan de aandeelhouders, die zaterdag werd gepubliceerd, aan te geven wie hij nu precies voor ogen heeft. Gezien de recente gebeurtenissen bij de firma volstaat zijn oproep om hem te vertrouwen niet helemaal.

Weinig industriële tycoons willen graag worden aangezien voor een slappeling. Buffett is met zijn 81 jaar geen uitzondering. Hij heeft twee vermogensbeheerders, Todd Combs en Ted Weschler, ingehuurd om uiteindelijk de beleggingsportefeuille van ruim 100 miljard dollar van zijn onderneming over te nemen. Maar hij heeft ook duidelijk gemaakt dat geen van beide mannen Berkshire Hathaway zal gaan leiden. Ze zullen allebei verantwoording moeten afleggen aan de mysterieuze toekomstige topman.

De shortlist van Buffett moest enige tijd geleden opnieuw worden opgesteld. David Sokol, die de noodlijdende vliegtuigdivisie van Berkshire Hathaway weer op de rails had gekregen, werd door veel ‘Buffettologen’ als natuurlijke opvolger gezien. Maar Sokol werd vorig jaar door een schandaal gedwongen het bedrijf te verlaten. Hij had gehandeld in aandelen van Lubrizol, terwijl hij zijn baas op hetzelfde moment had aanbevolen deze firma over te nemen, wat Buffett uiteindelijk ook heeft gedaan voor bijna 10 miljard dollar. Deze episode heeft twijfel gezaaid aan het vermogen van Buffett om mensen te beoordelen, vooral omdat hij de daden van Sokol aanvankelijk bleef verdedigen.

En hoewel Buffett van Berkshire Hathaway een grote naam heeft gemaakt, heeft hij zelf de laatste tijd opvallend veel moeite gehad met het uitdijende conglomeraat van 200 miljard dollar. Hij en zijn partner Charlie Munger slagen er niet langer in de buitensporige rendementen te behalen die hen beroemd hebben gemaakt. In 2011 overtrof de stijging van de boekwaarde per aandeel van de firma – Buffetts favoriete maatstaf voor de prestaties – van 4,6 procent nauwelijks die van de S&P500. Dat was een van de slechtste resultaten sinds 1965. Berkshire Hathaway is ook in 2009 en 2010 achtergebleven bij de bredere markt. En Buffett heeft toegegeven dat er waarschijnlijk een einde zal komen aan een tijdperk van 43 jaar, waarin de cijfers van zijn firma over periodes van vijf jaar steevast als de beste uit de bus kwamen.

Ajit Jain, het hoofd van Buffetts herverzekeringsdivisie, lijkt een voorname kandidaat om hem op te volgen, maar er zijn ook anderen, zoals Tony Nicely van Geico, die daarvoor in aanmerking komen. Buffetts mentor, Ben Graham, heeft ooit gezegd dat de essentie van vermogensbeheer het binnen de perken houden van de risico’s is. Buffett moet zijn eigen aandeelhouders helpen een van de grootste risico's bij Berkshire binnen de perken te houden, door ze gewoon te vertellen wie hij als zijn opvolger ziet.

Vertaling Menno Grootveld