Zeven nieuwe amfibiesoorten ontdekt in India

Een geheel nieuwe groep amfibieën is ontdekt in het noordoosten van India. Het gaat om zeven soorten van een onbekend type wormsalamander. Een team van voornamelijk Indiase en Britse biologen beschrijft de familie van wormsalamanders vandaag in Proceedings of the Royal Society B.

Wormsalamanders zijn geen salamanders. De dieren vormen een aparte hoofdgroep van amfibieën, naast de kikkers en salamanders. Hoewel ze groot kunnen worden – enkele decimeters tot een meter lang – zijn ze tamelijk onzichtbaar. De meeste van de 185 soorten wormsalamander (Caecilidae) leven in de grond, vrijwel allemaal in tropische gebieden in Afrika en Zuid-Azië.

Wormsalamanders verstoppen zich zo goed, dat een hele groep ervan lang uit het zicht van de wetenschap kon blijven. Pas toen experts de bodem van Noordoost-India uitgebreid bemonsterden, vonden ze een heel nieuwe familie die zij Chikilidae doopten.

Over de leefwijze van de nieuwe wormsalamanders is nog weinig bekend. Ze leggen eieren, in tegenstelling tot de meeste wormsalamanders die levendbarend zijn.

Oppervlakkig lijken alle soorten wormsalamanders op elkaar – ze zien eruit als gladde, grote wormen. Als enige amfibieën hebben ze onderhuidse schubben, en ogen die in huid of bot ingekapseld zijn.

Vreemder nog zijn de uitstulpende tentakels tussen hun ogen en neusgaten, die waarschijnlijk als reukorgaan dienen. En van de levendbarende soorten is bekend dat de foetussen zich – binnenin hun moeder – voeden door te knabbelen aan het slijmvlies van de eileider.

De Indiase en Britse experts onderscheiden deze nieuwe groep van Chikilidae op basis van schedelkenmerken en DNA. De groep ontstond al in het Krijt (140 miljoen jaar geleden), net als de andere negen families van wormsalamanders.

Elk van die oude groepen heeft een klein verspreidingsgebied, en omvat weinig soorten. De Indiase biologen denken dat de Chikilidae nooit ergens anders geleefd hebben dan in het noordoosten van India. In het Krijt lag India nog wel tegen het Afrikaanse continent.