Kaartje van 3.000 dollar? Jeremy Lin mag wat kosten

Dankzij de spectaculaire opkomst van Jeremy Lin (23) hebben de Knicks opeens een contingent basketbalfans uit Chinatown. „Lin is nederig, zoals ik ook ben opgevoed.”

TO GO WITH STORY " Basket-NBA-Knicks-Lin-Taiwan ", BY BENJAMIN YEH Picture shows US NBA player Jaremy Lin's displayed on all the local newspapers front pages in Taipei on February 12, 2012. The NBA legend-in-the-making Jeremy Lin, American born and bred, is the latest hit in Taiwan, a society craving for a true hero in an age of false role models. AFP PHOTO / Sam YEH AFP

Het is klokslag 1 uur als barman William Mer de bel slaat en zijn gasten op luide toon de vraag voorlegt: „Muziek of tv?”

Zoals Mer gezien zijn grijns al vermoedde, blijkt het een eenvoudige vraag voor de pakweg tweehonderd aanwezigen in de Whiskey Tavern in Chinatown in New York. „Tv!” Als het geluid van de televisie aangaat, beginnen de cafégasten te joelen alsof ze zelf in Madison Square Garden zijn, het stadion waarin de New York Knicks deze zondagmiddag landskampioen Dallas Mavericks ontvangen. Nog luider klinkt het gejuich als Jeremy Lin (23), de kersverse spelverdeler van de Knicks, voor het eerst de bal krijgt toegespeeld.

„Dit is Lin-sanity bij helder daglicht”, zegt barman Mer, even vergetend dat de twee ramen aan de voorzijde van het café nauwelijks licht binnenlaten. „Sinds Lin speelt” – dit is deze zondag pas de negende wedstrijd ooit die Lin in de basis bij de Knicks begint – „is het hier een gekkenhuis. En geloof me, de meesten hier hadden een maand geleden nog nooit een basketbalwedstrijd gezien”.

De zondagavondwedstrijd tegen de Dallas Mavericks, met hun Duitse superster Dirk Dirkules Nowitzki, staat enorm in de belangstelling. En niet alleen in Chinatown: heel basketbalminnend New York, dat al sinds 1973 wacht op een nieuwe NBA-titel, heeft de hoop gevestigd op Lin.

Een goede graadmeter hiervan is de kaartverkoop in Madison Square Garden. Donderdagochtend 10 uur opende die voor het publiek, om 11 uur waren er alleen nog kaartjes over van drieduizend dollar en meer. Onder de gelukkigen die uiteindelijk een kaartje bemachtigden, bevonden zich onder meer de acteurs Kevin Costner en Eva Longoria en Facebook-oprichter Mark Zuckerberg.

Hoe krankzinnig dit alles is, of hoe Lin-sane, leert ook een blik op de agenda: dit is pas de 32ste wedstrijd in een seizoen dat alleen al in de groepsfase 66 wedstrijden beslaat – de beslissende play-offs moeten dan nog beginnen.

En Jeremy Lin, de man die al deze gekte veroorzaakt, hoe goed is hij werkelijk? De tijd zal het leren”, zegt cafébezoeker Simon Lau. „Hij is nog zo jong.” De 58-jarige Lau neemt nog een slok bier, om vervolgens een lofzang af te steken. „Maar hij heeft alles om een grote te worden. Hij kan passen, verdedigen en scoren. En hij heeft lef. Daarom doet hij me aan Steve Nash denken. Oké, oké, zo ver is hij nog niet.”

Nash, ook een spelverdeler, is de grote man bij de Phoenix Suns en ondanks zijn 38 jaar nog een ster in de NBA. „Maar Lin heeft het in zich”, weet cafébezoeker Lau die twee eigenschappen roemt van de speler. „Hij is nederig en niet zelfzuchtig. Zo ben ik zelf ook opgevoed.”

Zijn enthousiasme heeft overigens niets te maken met Lins afkomst, haast Lau – een geboren Taiwanees die op zijn zestiende naar Amerika kwam – zich te zeggen. „Lin is een ABC: een American born Chinese. Ik ben een CBA, een Chinese born American. Mij maakt het niet uit of een sportman Aziatisch is.”

Lau kijkt om zich heen en bestudeert het uit voornamelijk twintigers en dertigers bestaande cafépubliek, onder wie veel stelletjes. „Dit zijn merendeels ABC’s.”

Tot voor kort volgde Lau het basketbal nauwelijks, bekent hij. „Toen Yao Ming [de boomlange Chinese centrale verdediger die vorig jaar afscheid nam] nog speelde, was er niet veel aan. Die lag alleen maar op de grond. Toen keek ik alleen football en wat honkbal. Nu volg ik elke wedstrijd van de Knicks. Nu ben ik ook een expert.”

Lau heeft het goed gezien – wat er ook met de jonge spelverdeler gaat gebeuren, Lin is bijzonder. Allereerst zijn loopstijl: doordat Lin nogal op zijn voorvoeten leunt, lijkt hij elk moment voorover te kunnen vallen. Dat maakt hem dreigend. En hoewel een flets uiterlijk heeft, is zijn speelstijl spectaculair: hij durft op de beslissende momenten risico’s te nemen en zijn tegenstanders weten nooit wat hij gaat doen. Bovendien is hij – nu al – een leiderstype.

Zo ook deze zondagmiddag. De Knicks spelen bij fasen erg slordig tegen de solide sterren uit Dallas. Maar elke keer als het fout dreigt te gaan, staat Lin op. Het verbluffendste moment is bij de stand 87-81. Dan maakt de relatief kleine Lin (1.91) een driepunter tegenover de uitgestoken armen van de Duitse ster Nowitzki (2.13). Met gebalde vuist springt Lin vervolgens met de borst vooruit tegen ploeggenoot JR Smith op. Madison Square Garden ontploft – net het café in Chinatown.

Met 28 punten, 14 assists en 5 rebounds is Lin ook volgens de statistieken de grote man bij de Knicks, die de wedstrijd met 104-97 winnen. Van de negen NBA-duels waarin Lin vanaf het begin meespeelde, is het alweer de achtste overwinning.

Na het eindsignaal – Madison Square Garden gaat uit z’n dak – ontsteekt barman Mer enkele vreugdevuren op de bar. Uit de luidsprekers klinkt keihard Queen met – We are the champions. De cafébezoekers deinen mee, als echte kampioenen. “Wow!” brult Lau over de muziek uit. ,,Onze jongen heeft het weer geflikt.”

    • Mars van Grunsven