Successen, schoonheid en spotlichten

Privétegenslagen hebben de prestaties van Lindsey Vonn dit seizoen niet negatief beïnvloed. De Amerikaanse skiester is dominanter dan ooit. „Skiën werkt voor mij therapeutisch.”

Lindsey Vonn of the U.S. celebrates her 50th World Cup victory on the shoulders of U.S. head coach Alex Hoedlmoser after winning the women's Alpine Skiing World Cup Downhill on the Kandahar course in Garmisch-Partenkirchen February 4, 2012. REUTERS/Wolfgang Rattay (GERMANY - Tags: SPORT SKIING) REUTERS

Gekscherend zou je kunnen zeggen dat Lindsey Vonn niet meer zichzelf is. Sinds de scheiding van haar echtgenoot Thomas Vonn, afgelopen zomer, lag het voor de hand dat de 26-jarige Amerikaanse skiester onder haar meisjesnaam Lindsey Kildow op de pistes zou terugkeren. Maar ze heeft vooral om zakelijke redenen geen afstand van de naam Vonn gedaan. Haar succes heeft van ‘Lindsey Vonn’ een sterke merknaam gemaakt.

Bewust of onbewust – daar laat Vonn zich niet over uit – is handhaving van de naam ook een klein eerbetoon aan haar ex. De man die ze leerde kennen ten tijde van een gezamenlijk verblijf in het Amerikaanse skiteam wijdde zich na zijn niet bijster succesvolle carrière aan het ‘project Vonn’. Vanaf hun huwelijk in 2007 formeerde Thomas Vonn een team rond zijn skiënde echtgenote, ook wel de Vonntourage genoemd.

Naast twee trainers en een materiaalman, was Vonns echtgenoot haar coach, manager, voorlichter, agendabeheerder, manusje van alles, maar vooral haar mentale begeleider. Hij wist Lindsey te kalmeren als ze, zoals ze zelf zei, freaked out aan de start stond. Thomas Vonn heeft de neurotische skiester tot rust gebracht.

Met succes, zowel op als buiten de skipistes. Lindsey Vonn ontpopte zich tot een sportieve veelvraat, die één olympische en twee wereldtitels won en begin deze maand in Garmisch-Partenkirchen haar vijftigste wereldbekerzege behaalde. Haar jacht op de Oostenrijkse Annemarie Moser-Pröll (62 zeges) en de Zwitserse Vreni Schneider (55) is geopend.

De combinatie van sportief succes en uiterlijke schoonheid plaatste de skiester ook volop in de spotlichten. Vonn liep al over menig rode loper, werd een graag geziene gast in veelbekeken Amerikaanse talkshows en mocht in 2010 poseren voor het beroemde badpakkennummer van het Amerikaanse sporttijdschrift Sports Illustrated. En de miljoenen dollars stroomden binnen, vooral dankzij lucratieve contracten met multinationals. Vonn is hot.

Voor instandhouding van dat imperium vreesden insiders nadat Vonn haar scheiding wereldkundig had gemaakt. Zou de skiester haar niveau handhaven zonder de steun van haar ex-man? Het antwoord is ondubbelzinnig ‘ja’. De sleet zit er nog niet op. Integendeel, aan Vonn was dit seizoen niets van wankelmoedigheid te merken. Ze won vele wedstrijden en verovert vrijwel zeker vier van de zes wereldbekers. Vonn domineert als nooit tevoren.

Vonn heeft geleerd. Van een nerveuze beginneling heeft zich opgewerkt tot een stabiele sportvrouw. Wat niet wegneemt dat zij zich graag laat omringen door vertrouwelingen. De plaats van haar ex wordt afwisselend ingenomen door haar zussen Karin en Laura en haar broer Reed. En, hoe opmerkelijk, ook door haar vader Alan, met wie ze na haar scheiding de breuk herstelde. Vader en dochter raakten gebrouilleerd door Vonns relatie. Pa Kildow pruimde de negen oudere Thomas Vonn niet als geliefde van zijn dochter.

Skiën bood haar de gewenste afleiding na de sores rond haar scheiding. „Als ik ski is mijn geest leeg”, zei ze in een interview met The New York Times. „Skiën werkt voor mij therapeutisch. Ik geniet nu meer dan ooit. Ik zal nooit vergeten wat Thomas voor mijn carrière heeft betekend. Maar nu ben ik zover dat ik zonder Thomas kan presteren. Ik weet hoe ik moet skiën, ongeacht wie me coacht. Dat zal ook nooit meer veranderen.”

Vonn is de vrouwelijke ster van het alpineskiën. Zij geeft de sport uitstraling en is razend populair, vooral in Europa. „In eigen land moet ik nog wel eens uitleggen hoe skiën in elkaar steekt”, zei ze vorige maand tijdens een vragenuurtje voor jonge sporters bij de Jeugd Olympische Winterspelen in Innsbruck.

De jeugd wilde alles van haar weten. Of ze goed kan koken – „alleen bananenbrood”. Om er met een ondeugende blik aan toe te voegen: „En ik hou van chocolade en chips.” Hoe ze zich speciaal op wedstrijden voorbereidt? „Door veel te slapen, minsten tien uur per dag.”

En natuurlijk wilden de jongeren van Vonn weten hoe zij sport met studie combineerde. „Eigenlijk niet”, luidde haar eerlijke antwoord. „Ik vond het ontzettend moeilijk. Ik ging ’s morgens naar school, trainde ’s middags en maakte ’s avonds huiswerk. De laatste twee jaar heb ik hoofdzakelijk buiten school doorgebracht. Ik heb mijn diploma gehaald, maar vraag niet hoe.”

Veel jonge wintersporters in Innsbruck waren vooral nieuwsgierig naar de gouden medaille die ze won op de afdaling bij de Spelen van 2010 in Vancouver. Hoe had ze dat geflikt? Vonn vertelde over haar mislukte pogingen in 2002 en 2006, de frustraties die daarmee gepaard gingen, maar ook de motivatie die dat bij haar derde poging opleverde. „Na 2006 ben ik alle negatiefs uitgebannen. Ik besloot alleen nog maar positief te denken. Ik was er in Vancouver helemaal klaar voor. Hoewel ik normaal voor een wedstrijd erg nerveus ben, was ik op de dag van de afdaling doodkalm. Dat gevoel is moeilijk uit te leggen, maar ik wist dat ik zou gaan winnen. Ik wist precies wat ik doen moest. Het was alleen nog een kwestie van naar beneden skiën.”

En hoe zit het met de druk? Dat is wel eens moeilijk, erkende Vonn, die adviseerde elke dag je best te doen. „Maar dat is zwaar”, zei ze. „Vooral ’s zomers als ik naar de sportschool moet. Ik denk dan maar dat mijn concurrenten zich tegelijkertijd ook in het zweet werken. Als afleiding bezoek ik vaak een vriendin in mijn geboorteplaats in Minnesota. Om een filmpje te kijken. Zij heeft totaal geen notie van skiën. Heerlijk is dat. Maar zodra het skiseizoen begint is de motivatie terug. Dan merk ik hoezeer ik van skiën houd.”

Waarna Vonn een opmerkelijk standpunt verkondigde over het feminiseren van alpineskiën. Volgens haar is er nog een lange weg te gaan. Tegenover de jeugd in Innsbruck hield Vonn een pleidooi voor gezamenlijke competities. „Het zou voor de sport beter zijn als mannen en vrouwen hun wereldbekerwedstrijden in dezelfde plaatsen afwerken. Waarom skiën de vrouwen niet in Wengen of Kitzbühel? Wij hebben ook recht op een klassieke race.”

Hoezeer Vonn het in Europa naar haar zin heeft, ze vindt het moeilijk er vier maanden per jaar te wonen. Ze geniet in haar Oostenrijkse woonplaats Sölden, maar het is niet het vertrouwde Vail in Colorado. En dan lachend: „Het leuke eraan is dat ik mijn koeien kan zien. Ik heb er intussen vijf. Dat is ooit begonnen met één koe die ik zes jaar geleden won. De beesten worden verzorgd door een boer in Tirol.”