Federer: popidool in sportpaleis

Een aangepaste suite en een concert voor zijn moeder. In Rotterdam ontbreekt het publiekstrekker Roger Federer aan niets. „We maken er een leuke show van.”

Nederland, Rotterdam, 14-02-2012. Richard Krajicek en Roger Federer hebben een onderonsje op een persconferentie naar aanloop van het ABN-Amro toernooi in Rotterdam. Foto: Andreas Terlaak Andreas Terlaak

De presidentiële suite van het Manhattan Hotel in Rotterdam had tot vorige week maar twee kamers. Maar als Roger Federer langskomt met zijn gezin wordt er met liefde even een muurtje doorgetrokken. Om de Zwitserse toptennisser, zijn vrouw Mirka, tweelingdochtertjes Charlene Riva en Myla Rose, moeder Lynette en het kindermeisje te accommoderen worden kosten noch moeite gespaard. „Och, als je dat slim doet valt dat best mee”, zegt hoteldirecteur Erik de Wit. „Wij vinden het ook wel mooi dat we nu een suite met drie kamers hebben.”

Het is niet eens dat de tennisser er zelf om gevraagd heeft. „Het beeld van de verwende popster die alleen maar de blauwe M&M’s wil is op Roger totaal niet van toepassing”, zegt Richard Krajicek, directeur van het ABN Amro-tennistoernooi. De Zwitser reist nu eenmaal met een groot gevolg de wereld over en dat brengt bepaalde eisen voor rust, veiligheid en service met zich mee. Krajicek: „Maar verder zijn het vooral de mensen zelf die graag indruk willen maken als hij langskomt.”

Dat was bijvoorbeeld donderavond goed te merken. Bloemen, champagne en een hapje waren al geregeld in het hotel. Maar om de jarige moeder van Federer echt een mooie avond te bezorgen was volgens De Wit een „een-twee-drietje” bedacht tussen zijn hotel, concertgebouw De Doelen en het Rotterdams Philharmonisch Orkest. Ongemerkt voor het grote publiek schoof de tennisser die avond aan in een loge van de grote zaal om daar met zijn moeder te genieten van het vioolconcert van Beethoven. „Dat stelde hij enorm op prijs”, zegt De Wit.

Diezelfde avond speelde Federer eerst nog even een demonstratiepartijtje tegen de Nederlander Igor Sijsling. De toptennisser zou eigenlijk niet in actie komen omdat zijn tegenstander Mikhail Joezni zich geblesseerd had teruggetrokken. Een onverwachte tegenvaller voor Krajicek. „Mensen hebben kaarten gekocht in de veronderstelling Federer te zien”, zei de toernooidirecteur. „Maar hij voelt heel goed aan voor wat voor budget hij hier speelt, dus als je hem vraagt voor een trainingspartijtje is hij daar heel flexibel in.” Dat er toch een serieus ATP-toernooi aan de gang is, is geen probleem. „Ik doe het met alle plezier”, zei Federer woensdagavond. „We maken er een leuke show van.”

Iedere keer als Federer in Ahoy verschijnt, lijkt het alsof er een popster binnenstapt. Vooral woensdag, bij zijn eerste partij in Rotterdam na de gewonnen finale in 2005, zindert het stampvolle sportpaleis. „Je voelt de ‘buzz’ hier, het doet me denken aan mijn thuistoernooi in Basel”, zei Federer na de eenvoudige overwinning op de Fransman Nicolas Mahut. „Uitverkocht huis, vol toeschouwers die pas iets gaan eten als ik gespeeld heb. Net als in Basel voel je dat de focus op mij ligt, zeker nu ik hier zo lang niet geweest ben. Ik vind dat wel prettig. Rotterdam is voor mij ook weer wat anders. En op dit moment in mijn carrière is alles wat anders is goed voor me”, zei de voormalig nummer één van de wereld. Hij wil nog een keer de beste zijn, na een jaar waarin hij voor het eerste sinds 2002 geen grandslamtoernooi won.

Oud-prof Boris Becker, in 1992 winnaar in Rotterdam, noemt Federer „de beste ambassadeur” voor het tennis. „Het is vooral knap dat hij het zoveel jaren achtereen aan de top volhoudt”, stelt de Duitser die gisteren in Rotterdam te gast was. Federer won zestien grandslamtoernooien, een record. Becker: „Een unieke speler, die veel losmaakt. Aan de andere kant is de sterrenstatus van Federer niet helemaal nieuw. Vroeger had je ook de gekte rondom Björn Borg en John McEnroe, later Andre Agassi en Pete Sampras.” Lachend: „En ik was zelf vroeger ook redelijk bekend.”

Voor Renée Korpel (25) maakt het nauwelijks uit dat Federer in Rotterdam is - ze reist hem anders toch wel achterna. De hele week zit ze in Ahoy op de tribune, met Zwitserse vlaggen op de wangen en rood-witte pom-pons aan haar handen. Na de partij woensdag mag ze haar idool een handje geven. Afgelopen weekend was nog in het Zwitserse Fribourg voor een Davis-Cupwedstrijd met Federer. En ook daar had ze een ontmoeting met de toptennisser. „Dat is niet zo moeilijk hoor. Hij moet toch ergens naar buiten”, lacht ze.

Maandag werkte Federer met de Argentijn Juan Martin Del Potro een trainingssessie af op een bijbaan in Ahoy. Ruim duizend belangstellenden verkozen de training van de ster boven een gewone eerste ronde partij. Ook Federer-fan Korpel stond langs de baan en opnieuw had ze een momentje met haar tennisheld. „Hoe was je reis, zei hij tegen me. Het is leuk dat hij mij echt herkent. En ik mocht zijn bandana hebben.”

Voor Federer is het een uiterst ontspannen weekje. Zijn manager Tony Godsick nam vakantie en zijn trainer Paul Annacone is er ook niet bij in Rotterdam. Hoe anders is dat voor Krajicek. „Als hij achter staat sluit ik me even op en ga ik ontzettend stressen”, zei Krajicek voor Federers partij in de eerste ronde. Het hele toernooi hangt maar van één man af. De toernooidirecteur stopte naar verluidt meer dan de helft van zijn budget van ongeveer 1,2 miljoen euro in de komst van de Zwitser. Trots? „Ik heb het zes jaar niet voor elkaar gekregen, of ik daar nu zo trots op moet zijn?”

Volgens Krajicek is Federer ondanks zijn derde positie op de wereldranglijst nog steeds de grootst denkbare publiekstrekker. Is dat volgend jaar nog zo? „Daar moeten we eens rustig over nadenken.” Ook de toernooidirecteur weet dat er met Novak Djokovic, de huidig nummer één van de wereld, volgend jaar nog wel een grotere vis te vangen is.

    • Bart Hinke
    • Koen Greven