'Vragen van studenten in College Tour komen uit het hart'

Een nieuwe reeks van College Tour begint met Matthijs van Nieuwkerk. Twan Huys heeft een goede formule in handen, met spraakmakende gasten. „Ze denken: ‘oeh, dat is wel een leuk rijtje’.”

Hij kreeg geen lucht meer. Het veelbesproken onwel worden van Matthijs van Nieuwkerk tijdens een uitzending van De wereld draait door was een voorstadium van hyperventilatie. Dat vertelt de presentator aan Twan Huys en zo’n vijfhonderd studenten tijdens de opname van College Tour. Hij deed te veel tegelijk, het lukte hem niet aan zijn ritme aan te houden: hij was te ver gegaan.

Het is een bijzondere ontboezeming van Van Nieuwkerk. Want de presentator is dan wel dagelijks te zien op televisie, over zichzelf praat hij liever niet. Op papier liet hij zich slechts één keer uitvoerig interviewen, in het nieuwe tijdschrift Park door zijn vriend Wilfried de Jong. Op tv heeft College Tour de primeur.

Hoe lukt het College Tour, het NTR-programma dat vanavond aan een nieuwe reeks begint, zulke gerenommeerde gasten te strikken? Naast Van Nieuwkerk schuiven oud-bankier Rijkman Groenink en tv-producent John de Mol de komende weken aan bij gastheer Twan Huys. Voor popster Sting reist het programma naar Brussel, werd gisteren bekend. Eerder waren onder meer premier Mark Rutte, strafpleiter Bram Moszkowicz en voetbalcoach Louis van Gaal te gast. Uit het buitenland kwamen de Amerikaanse oud-minister van Buitenlandse zaken Madeleine Albright, acteur John Malkovich en de Dalai Lama.

De gasten zijn in de eerste plaats gecharmeerd van de meester-leerlingformule van het programma, denkt Twan Huys. „Het programma is gericht op één persoon, die zijn kennis en ervaring wil overbrengen op studenten. Zowel de gasten als het publiek ervaren dat als inspirerend.” Ook vormen studenten een aangenaam publiek, zegt Huys. „Zij zijn niet geborneerd of cynisch, zoals sommige journalisten, en willen ook niet de cirkelzaag aanzetten en een gast twintig minuten doorzagen. De studenten willen iets leren.”

Huys bedacht het programma tijdens zijn correspondentschap in Amerika: in zogeheten town hall meetings, bijeenkomsten in gemeentehuizen, konden burgers presidentskandidaten ondervragen. Deze aanpak werkte hij uit voor een publiek van studenten. De eerste uitzending van College Tour was in december 2007. Huys: „In het begin moesten we ontzettend knokken, omdat niemand de formule kende.”

Inmiddels is het programma bekend en gerespecteerd. Huys: „Nederlanders die wij graag in ons programma willen, zeggen bijna nooit meer nee.” Sterker nog, sommige gasten bieden zichzelf aan.

De bekendheid van de andere gasten werkt aanstekelijk, denkt Huys. Om internationale beroemdheden te interesseren voor deelname maakte de redactie een promofilmpje met alle eerdere Engelstalige gasten in College Tour. Huys: „We merken meer en meer dat mensen denken: ‘oeh, dat is wel een leuk rijtje’.”

Huys noemt het niet, maar een andere verklaring voor het binnenhalen van gewilde gasten is waarschijnlijk zijn vasthoudendheid. Want niet alle gasten staan te springen om mee te doen. Rijkman Groenink, bijvoorbeeld, mijdt sinds zijn vertrek bij ABN Amro de publiciteit. Drie jaar geleden kwam Huys voor het eerst op bezoek bij Groenink, en drie jaar lang hield Groenink de boot af. „Het was nog te vroeg”, zegt Huys nu. „Het boek De Prooi van Jeroen Smit was net uit, de beeldvorming rond Groenink was niet best.” Huys bleef in contact, net zo lang tot Groenink toezegde. Het is het eerste tv-interview met Groenink na zijn vertrek bij de bank. Huys: „Ik denk dat met het verstrijken van de tijd de scherpe kantjes er van af gaan, zowel voor hem als voor het publiek.”

Dat betekent niet dat de studenten geen kritische vragen mogen stellen. Huys: „We zeggen altijd nadrukkelijk tegen onze gasten: er zijn geen taboes. Je komt in een zaal met honderden studenten, en wij gaan hun niet vertellen wat zij wel en niet mogen vragen.” Iedereen die de top heeft bereikt, heeft in zijn carrière pieken en dalen gehad, zegt Huys. „Juist daarom moeten gasten bereid zijn om over alles te praten. Want van tegenslagen leer je het meest.”

De vragen van de studenten worden van te voren geïnventariseerd om het programma te structureren, maar studenten kunnen als het zo ver is ook een andere vraag stellen. De redactie wist bijvoorbeeld niet dat in de uitzending met Mark Rutte een meisje, en later een jongen, de premier ten huwelijk zou vragen. De aanzoeken haalden het nieuws.

De vragen uit het publiek kunnen het programma een verrassende wending geven, zegt Huys. „In bijna alle gevallen dat wij nieuws maken met het programma, is dat direct herleidbaar tot een vraag van een student.” Zo vroeg een jongen in het publiek in de uitzending met Louis van Gaal, met zijn hand op zijn hart: „Meneer Van Gaal, ik ben een die hard Ajax-fan. Wilt u overwegen om weer naar Ajax te komen?” Van Gaal liet een dramatische stilte vallen en donderde: „Dat nooit meer!” Daarna vroeg een christelijke student of Van Gaal bereid was om Johan Cruijff te vergeven. Opnieuw liet Van Gaal een stilte vallen. „Vergeving? Deze man? Nooit.” De uitzending was in november 2010; de antwoorden van Van Gaal zijn nog vele malen uitgezonden. Huys: „Ik zou nooit op zo’n manier zulke vragen stellen. De vragen van de student kwamen uit de grond van hun hart. Met zulke oprechte vragen krijg je andere antwoorden.”

Huys hoeft niet lang na te denken over zijn top drie van gasten die hij nog wil interviewen. „Hillary Clinton”, antwoordt hij zonder aarzelen. „Op plek één, twee en drie.” Twee jaar geleden, toen Clinton even in Nederland zou zijn, was het bijna gelukt. Huys: „Wij hebben contact gezocht met de ambassade en zij speelden het verzoek door naar Washington. Haar staf was direct enthousiast over de opzet – wij hebben de formule immers afgekeken van de town hall meetings, waarin zij en haar man excelleerden.” Het optreden in College Tour werd op het laatste moment geschrapt wegens onverwachte verplichtingen van Clinton in Londen. Een tegenvaller, zegt Huys. „Maar we blijven proberen.”

College Tour met Matthijs van Nieuwkerk, Nederland 3, 20.25 uur

M.m.v. Anouk van Kampen

    • Eva de Valk