Gefeliciteerd Google, je bent nu een conglomeraat

Van harte gefeliciteerd Google, met de status van conglomeraat. Amerikaanse en Europese mededingingsautoriteiten hebben toestemming gegeven voor het overnamebod van de zoekmachine op Motorola ter waarde van 12,5 miljard dollar (9,5 miljard euro).

De toetreding van Google tot de markt van mobieltjes en tabletcomputers opent nieuwe mogelijkheden. Maar wellicht is het veeleer een offensief om de kernactiviteiten (advertenties) te verdedigen. Hoe dan ook, op Wall Street is zo’n diversificatie meestal aanleiding voor een korting op de marktwaarde.

Zeker, de aankoop van Motorola helpt Google zijn intellectuele eigendom te beschermen. De producent van mobieltjes beschikt over enkele duizenden patenten. Die zullen het besturingssysteem Android van Google beschermen tegen rivalen, zowel in software als hardware. Het bedrijf heeft echter vanaf het begin duidelijk gemaakt dat het niet alleen om de patenten gaat, maar ook om het maken van apparaatjes.

Dat is gedeeltelijk defensief. Als de toestellen van Motorola goed passen bij de inspanningen van Google op het gebied van sociale netwerken, betalingssystemen of spelletjes, dan kan dat de dreiging van Facebook verminderen. Daar komt bij dat, hoewel pogingen van Google om zelf mobieltjes te produceren tot nog toe weinig indruk hebben gemaakt, het wel degelijk kan lonen als Google het verlieslijdende Motorola weer op het juiste spoor brengt. Apple heeft aangetoond dat de productie van hardware winstmarges van 35 procent kan opleveren, mits zij vergezeld gaat van de juiste software, vormgeving, marketing en inhoud.

Toch riekt de drang van Google om hardware te maken naar diversificatie. Op Wall Street beginnen sommigen het bedrijf te zien als een conglomeraat. De beste manier om de waarde van een onderneming met meerdere bedrijfsactiviteiten te bepalen, is een analyse van de som der delen. Zo redeneert Barclays Capital in een onlangs verschenen onderzoeksrapport – gebaseerd op verwachte kasstromen – dat de zoek- en hardwareactiviteiten van Google 15 procent meer waard zullen zijn dan de huidige marktwaarde van Google, 197 miljard dollar.

Hoewel Barclays die analyse toepast om de stelling te onderbouwen dat de aandelen ondergewaardeerd zijn, blijkt eruit dat beleggers Google al een ‘conglomeraatkorting’ geven. Dat komt vaker voor bij bedrijven die diversifiëren, zoals General Electric. De zorg is dat deze ondernemingen hun kapitaal niet goed verdelen onder hun verschillende bedrijfsonderdelen; ze zouden moeilijk te begrijpen en te besturen zijn.

Nog niemand suggereert dat Google moet worden opgesplitst. Maar totdat de groep onder hoede van Larry Page op overtuigende wijze kan laten zien hoe de combinatie van zoekmachine en productie van apparaatjes onder één dak leidt tot een betere onderneming, is scepsis onder beleggers begrijpelijk.

Robert Cyran

Vertaling Frank Kuin

    • Robert Cyran