Het laatste optreden van Houston en andere memorabele momenten

(FILES) Dated February 12, 2011 filed photo shows US singer Whitney Houston performing onstage during the 2011 Pre-Grammy Gala & Salute to Industry Icons, with Clive Davis Honoring David Geffen at the Beverly Hilton, Beverly Hill. Grammy-winning pop legend and actress Whitney Houston who dominated the US music scene in the 1980s and '90s was found dead Saturday in a Beverly Hills hotel, police said. She was 48. AFP PHOTO / Mark RALSTON / FILES

De avond voordat Whitney Houston in haar hotelkamer in Los Angeles kwam te overlijden gaf ze nog een optreden op een pre-party van de Grammy Awards. Samen met zangeres Kelly Price zong ze het nummer Yes, Jesus Loves Me. Iemand in de zaal filmde het optreden met zijn mobiele telefoon.

Deze beelden zullen de geschiedenis ingaan als het laatste optreden van Houston, maar de zangeres zal vooral bekend blijven vanwege haar romantische nummers waar ze in de jaren 80 en begin jaren 90 veel hits mee scoorde. NRC-recensent Hester Carvalho beschreef Houston in 1991, na een concert in Ahoy, als “de zangeres van het grote gevoel; dat van de verliefden en verlatenen.”

Op die manier werd ze in 1985 ook aan Nederland gepresenteerd. Samen met Liesbeth List zong ze een tweetalige versie van Aan de andere kant van de heuvels.

Tijdens concerten in het begin van de jaren 90 deed ze haar best om haar “sophisticated image” te versterken. Carvalho na het concert van Houston in 1991:

Bij het concert in de Ahoy’-hal, die voor de gelegenheid met stoelen was gevuld, erkende Whitney haar voorliefde voor de lovesongs. Na een opgewekte opening met I Wanna dance with somebody, verscheen ze op een vooruitgeschoven plateau boven het podium, als een koningin op het bordes, en vertelde ze het publiek dat het veel liefdesliedjes kon verwachten.

Want Whitney heeft ‘lots of love to give’. Deze nadruk op romantische nummers versterkt Whitneys sophisticated image. Ook het podium was met een grote stalen loopbrug bescheiden aangekleed en Whitney zelf laat zich niet verleiden tot wilde danspassen. Hoogstens trekt ze even éen knie omhoog.

Van alle romantische nummers is de wereldhit I Will Always Love You (#687 in de Top 2000) het bekendst. Dit nummer was afkomstig uit de film The Bodyguard, waar ze de soundtrack voor maakte. Ook vertolkte ze de hoofdrol in die film.

Door haar gedrag buiten het podium was het echter moeilijk om het keurige imago in stand te houden. Tussen het uitbrengen van cd’s in - zeven studioalbums in totaal - kwam de getroubleerde diva vooral in het nieuws met geruchten over hevig drugsgebruik en onverantwoordelijk sterrengedrag.

Toen Houston in 1999 opnieuw in Ahoy stond was ze dan ook een opvallende gedaanteverwisseling ondergaan, schreeft NRC-recensent Jan Vollaard toentertijd in zijn recensie.

“Buiten protesteerde een eenzame demonstrant tegen het bont dat op het podium werd gedragen. Whitney Houston hult zich de laatste tijd bij voorkeur in creaties van het modehuis Dolce & Gabana dat bont combineert met zijde, veren, glitter en andere flamboyante materialen. Ook in muzikaal opzicht onderging de 36-jarige Amerikaanse souldiva een opvallende gedaanteverwisseling. Na de melodramatische pop met een gospelsausje van nummers als All At Once waarmee ze in 1984 debuteerde, haakt de dochter van gospelzangeres Cissy Houston op haar nieuwe album My Love Is Your Love overtuigende in op de hedendaagse funk-groove waarmee haar jongere collega’s Missy Elliott en Lauryn Hill recentelijk furore maakten.”

Door het drugsgebruik en haar tumultueuze huwelijk met Bobby Brown raakte haar glansrijke carrière echter volledig in het slop. Haar laatste album, I look to you, verscheen in 2009 en moest zorgen voor haar comeback. Hoewel het album veel over de toonbank ging, lukte het haar niet om een nieuwe hit te scoren. Haar stem werd raspend en schor, waardoor het haar tijdens concerten niet meer lukte hoge noten te halen.

Bij een concert in 2010 in de Londense O2 Arena liepen honderden fans boos weg en eisten ze hun geld terug. Houston zong volgens de fans herhaaldelijk met onvaste stem. Zo had Houston drie pogingen nodig om de hit I Will Always Love You tot een goed einde te brengen.

Toch zal vooral deze hit, en de andere romantische nummers van Houston, nog jarenlang worden gedraaid. Jan Vollaard in zijn recensie in 1999 over I Will Always Love You:

“Nu eindigde het optreden in de lange halen van haar grootste succes I will always love you, een sentimentele draak die Whitney Houston als een molensteen om de nek moet hangen en die ze dan ook maar grotendeels door het publiek liet zingen.”