Zombie ambieert dragende rol

De zombie duikt steeds vaker op in tv-series. Maar als gevaarlijke figurant is hij niet lang spannend. Dus evolueert de zombie, zelfs tot held.

Kan een zombie sexy zijn? Zombies maken een opmars op tv, maar hoe hou je een zombieserie spannend? Veel karakterontwikkeling zit er niet in: een zombie is dood, en wordt hoogstens nog doder. Dus zoekt zo’n serie de spanning niet in de zombie zelf, maar in het groepje mensen op wie die zombies op jagen.

De zombie is dan simpelweg een gevaar, vergelijkbaar met een dodelijke plaag of verwoestend natuurgeweld. Het verhaal concentreert zich op de overlevenden. Daarnaast is de zombie een effectrijk decorstuk. Loslatende ledematen, sporen van ingewanden, rondspattende hersenen; hoe bloederiger, hoe beter.

Zo doet hitserie The Walking Dead het. Die serie vertelt een verbazend gelaagd verhaal te midden van onsmakelijk zombiegeweld. Hier spelen, tegen het decor van de zombieapocalyps, heel reële menselijke problemen: relatiepijn, zorgen om de opvoeding, scheiding, rouw. De makers variëren bovendien slim met de zombiespanning, zodat het niet eentonig wordt. Zo kan in de ene aflevering een leger van duizend zombies op hoofdpersoon Rick Grimes jagen, zijn paard lynchen en kaalvreten, om zich in de volgende aflevering vrijwel schuil te houden, wanneer de serie zich weer even op de intermenselijke relaties concentreert .

Een bijzondere innovatie van The Walking Dead is dat soms, héél soms, een zombie erbarmen oproept. Het ondode meisjesrompje dat zich in de eerste aflevering hulpeloos voortsleept, is veeleer beklagenswaardig dan afschrikwekkend. Dat Grimes haar door het hoofd schiet is een daad van mededogen. Het maakt The Walking Dead tot een zombieserie met menselijke trekjes.

Vermenselijking van de zombie zélf, dat is ook een oplossing. Het lijkt onwaarschijnlijk, sympathie voelen voor een lijk, en als romantische held is de zombie op het oog ook ongeschikt. Toch wordt hij dat, in Warm Bodies. In die film, die in augustus uitkomt, wordt een zombie verliefd op de vriendin van een slachtoffer. In de NBC-serie in de maak Zombies vs. Vampires leven zombies tussen de mensen, en slikken ze medicijnen om fysiek verval en verlies van ledematen tegen te gaan. Die vondst biedt talrijke mogelijkheden voor de zombie als personage en voegt een nieuw element van spanning toe: wat als de medicijnen op zijn, vlak voor een spannende date? Het idee doet wel heel sterk denken aan True Blood, de successerie over semigeïntegreerde vampiers die overleven op synthetisch namaakbloed.

De filmstudio achter Warm Bodies, Summit Entertainment, maakte ook de successerie Twilight, waarin de vampier al een volwaardig en enigszins herkenbaar personage werd. Want dat verklaart natuurlijk vooral de transformatie van de zombie tot mainstream tv-held: hij jaagt op hetzelfde succes als de vampier .