Groeispurt Groupon ten einde

De groeispurt van internetbedrijf Groupon loopt ten einde. Het Amerikaanse advertentienetwerk voor aanbiedingen van lokale bedrijven, dat sinds november aan de beurs is genoteerd, wist zijn omzet in 2011 te vervijfvoudigen – en werd zelfs licht winstgevend. Maar de eerste resultaten sinds de beursgang, die woensdag werden gepresenteerd, laten ook een vertraging van de omzetgroei zien voor het vijfde opeenvolgende kwartaal. Groupon zal voort moeten maken om zijn marktwaarde van 15 miljard dollar te rechtvaardigen.

Hoewel elk bedrijf blij zou zijn met een omzetstijging als Groupon kan geen enkele onderneming voor een langere periode met een dergelijke vaart groeien. Als Groupon in het huidige tempo doorgaat, zou het in 2016 een omzet halen van 5.000 miljard dollar. Dat gaat niet gebeuren. Het is jammer voor Groupon, maar het ziet ernaar uit dat de dagen van snelle groei zijn geteld.

De firma denkt dat de omzet in het volgende kwartaal met niet meer dan 9 procent zal stijgen ten opzichte van het vorige kwartaal. Wellicht wil het bedrijf met die raming verwachtingen temperen. Maar vergeet niet: de onderneming groeide in het eerste kwartaal van 2011 met 72 procent ten opzichte van het vierde kwartaal van 2010. Dus het groeitempo vertraagt snel.

In de toekomst zal Groupon het dan ook moeten hebben van zijn winsten. Ook op dat gebied is het nieuws niet geweldig. Zeker, de bedrijfsactiviteiten leveren inmiddels lichte winst op, die naar verwachting zullen toenemen wanneer de werkzaamheden in het buitenland op volle gang zijn. Maar het bedrijf moet nog aantonen dat het beschikt over een operationeel hefboomeffect, ofwel het vermogen om meer winst te persen uit elke extra dollar aan inkomsten.

Daar komt bij dat Groupon heeft gekort op marketing en andere investeringen, om de winstmarges te verbeteren. Het is echter de vraag of die vermindering van uitgaven toereikend is om het bedrijf bestand te maken tegen de felle concurrentie van onder anderen de kortingsbonnensite LivingSocial.

Tot nog toe lijkt het erop dat Groupon moet kiezen tussen snelle groei bij enorme verliezen enerzijds, en lage groei met een kleine winst anderzijds. Tenzij het zowel een toenemende omzet kan laten zien als een vermogen om de winstcijfers op te voeren, zal het geduld van beleggers vroeg of laat opraken.

Robert Cyran

Vertaling Frank Kuin