Een echte sportman die overal voor in was

Foto Jongerenkerk Venlo

Water was zijn leven. In de zomer om te zeilen en te zwemmen, in de winter om te schaatsen, vertelt goede kennis Joke Rotteveel. Frans Zoetemelk (55) woonde zijn hele leven aan het meertje de Koppoel in het Zuid-Hollandse Rijpwetering. Afgelopen zaterdagochtend ging Zoetemelk de Koppoel op om te kijken of het ijs al stevig genoeg was. Toen hij langer wegbleef dan verwacht, ging zijn familie poolshoogte nemen. Zijn zoon vond hem onder het ijs en omstanders wisten hem uit het water te halen. Reanimatiepogingen mochten niet baten. „Tussen ijspret en de hel zit maar een dun laagje bevroren water”, schreef Wilfried de Jong maandag in deze krant.

Vrienden reageren vol ongeloof. De avond ervoor had Zoetemelk nog in café De Vergulde Vos verteld over de onbetrouwbaarheid van het ijs; pas twee dagen daarvoor was het water dichtgevroren. De plaatselijke ijsvereniging, waarvoor Zoetemelk als vrijwilliger actief was, had het ijs dan ook nog niet vrijgegeven. „Hoe heeft hij in het in zijn hoofd kunnen halen om in zijn eentje het ijs op te gaan”, vraagt Rotteveel zich af.

In Rijpwetering (1.600 inwoners) kent iedereen elkaar. En de familie Zoetemelk is – door Tour de Francewinnaar Joop Zoetemelk – beroemd tot ver buiten de dorpsgrenzen. Afgelopen woensdagavond puilde de Onze-Lieve-Vrouw-Geboortekerk in Rijpwetering bij een avondwake uit. „Het hele dorp is er kapot van”, zegt een van zijn beste vrienden Peter van der Geest. Frans Zoetemelk was zeer actief in Rijpwetering, van de ijsvereniging tot volleybalvereniging Salvo. Samen met broer Dick baatte hij een jachthaven aan de Koppoel uit. Zoetemelk was een echte sportman. In september skeelerde hij met een groep vrienden de route van de Elfstedentocht. Hij was ingeloot om de tocht dit jaar te rijden. Volgens Van der Geest was hij overal voor in. „Hij zei nooit nee.”

Hoewel al snel duidelijk werd dat hij niet over het talent beschikte van zijn oudere broer Joop, fietste Frans ook graag. Afgelopen zomer beklom hij met Van der Geest en hun beider zoons Alpe d’Huez. Elk jaar reed Zoetemelk de ‘Joop Zoetemelk Classic’, een wielerronde door het Groene Hart. De wielerronde is uitgegroeid tot een soort familiereünie. Ook Joop Zoetemelk kwam elk jaar over vanuit zijn huidige woonplaats in Frankrijk. De band tussen de broers was goed, maar Frans Zoetemelk vond het vervelend als hij werd aangesproken als ‘de broer van’, zegt Van der Geest. „‘Ik ben mezelf: Frans’, zei hij dan.”

Frans Zoetemelk was niet een man van veel woorden, maar stond wel bekend als sociaal. Van der Geest: „Het was een spontane en fijne gozer, altijd bereid om andere mensen te helpen. Omdat hij zo verdraaid handig was wist hij overal een oplossing voor.” Naast inkomsten uit de jachthaven verdiende hij de kost als zelfstandig ondernemer in de bouw. Frans Zoetemelk laat een vrouw, twee dochters en een zoon na.

    • Brian van der Bol