Wie is het conservatiefst? Romney en Santorum doen een wedstrijd

De jaarlijkse CPAC-conferentie (Conservative Political Action Conference) in Washington is de plek waar je op de foto kunt met Herman Cain, een cursus daten voor conservatieven kunt volgen, of een spoedcursus geld inzamelen voor campagneteams kunt volgen. Maar het is vooral de plek waar de conservatieve nieren van Republikeinse presidentskandidaten geproefd worden. En, afgaand op het applaus dat Mitt Romney en Rick Santorum kregen, won de laatste het tweedaagse congres.

Santorum had dan ook een slimme boodschap voor de afgeladen zaal, in het Marriott Hotel in Washington. Niet de kandidaat met het meeste geld gaat de verkiezingen in november winnen, maar de kandidaat met de ideeën die het sterkst in contrast staan met die van president Obama. Daarmee was Mitt Romney’s argument dat hij de zwevende middenkiezer aanspreekt, van tafel. Bovendien, zei Santorum: “De zwevende kiezer zal nooit een kandidaat omarmen waar de Republikeinse partij zelf al niet enthousiast over is.”

Santorums zwakte (zijn zeer conservatief -christelijke ideeën, ook voor Amerikaanse begrippen, en zijn geldgebrek) boog hij handig om tot een voordeel. Daar had Romney moeilijk van terug, al deed hij zijn in toespraak, een paar uur later, zijn best zijn gehoor te overtuigen van zijn conservatieve hart. De Washington Post telde dat Romney het woord ‘conservatief’  25 keer in de mond nam.

Romney’s toespraak is hier te zien.

Waarom kandidaten een drukke campagne onderbreken om in Washington voor eigen parochie te spreken? Aandacht helpt: CNN zond een groot deel rechtsreeks uit. Maar geld is nog belangrijker. Op het congres lopen veel potentiële donors rond die nog geen keuze hebben gemaakt. Bruce Eberle, oud-fondsenwerver van Ronald Reagan en Herman Cain, hield in een bijzaaltje een cursus aan de campagneteams hoe ze donoren kunnen vinden. “Het belangrijkste is het profiel van de doner”, legde Eberle uit. “De gemiddelde donor is ouder dan 70, christelijk, conservatief en man.”

De suikeroom van Rick Santorum, de schatrijke investeerder Foster Friess, voldoet aan alle criteria. Maar hij heeft al partij gekozen. Hij verdedigde zijn keuze voor Santorum, met wie hij het op veel punten oneens zegt te zijn, met een mop. “Een conservatief, een gematigde en een liberaal lopen een bar in. Zegt de barkeeper: ‘Hoi, Mitt.’”