Vliegen gaven zebra’s hun strepen - misschien

Eindelijk. Het strepenmysterie is opgelost. Of nou, er is een oplossing bijgekomen. In het maartnummer van het Journal of Experimental Biology komen Hongaarse biologen met een nieuwe verklaring waarom zebra’s strepen hebben: het komt door de paardenvlieg (familie Tabanidae). Biologen soebatten al meer dan een eeuw over de zebra en zijn strepen. De strepen camoufleren, zeiden sommigen. Nee, zebraveulentjes herkennen er hun moeders aan, dachten anderen. Leuke ideeën, maar experimenteel bewijs ontbrak. Dat is bij de paardenvlieghypothese anders. De biologen bedekten vier paardenmodellen met lijm. Na twee dagen in het veld telden ze het aantal vliegen dat erop was blijven kleven. Het zwarte en het bruine model trokken de meeste vliegen aan (respectievelijk 562 en 334), het witte en het gestreepte paard de minste (22 en 8 vliegen). Een andere proef toonde aan dat de witte en zwarte strepen de paardenvliegen in de war brengen doordat ze licht anders weerkaatsen. Zwarte strepen weerkaatsen gepolariseerd licht, maar witte strepen kaatsen niet gepolariseerd licht terug. Paardenvliegen zijn erg gevoelig voor de polarisatie van het licht. Omdat de bloedparasieten ziekten overdragen, bevoordeelt de evolutie gestreepte dieren, concluderen de Hongaarse biologen. Foto Gabor Horvath