Kunnen dieren water eigenlijk ruiken?

Yvette en René Hoenselaar uit Sijbekarspel vragen zich af of dieren water kunnen ruiken. Ze hadden ooit een blinde kat die feilloos zijn drinkbakje kon vinden.

Van olifanten is bekend dat zij water kunnen ruiken op vijf kilometer afstand. Maar er zijn meer dieren die water opsporen met hun reukorgaan, stelt Claudia Vinke, gedragsbioloog aan de Faculteit voor Diergeneeskunde van de Universiteit Utrecht. „Zelfs als het water diep onder de grond zit.”

Vinke zegt dat bosjesmannen in Afrika al eeuwenlang bavianen volgen om aan drinkwater te komen in de droge gebieden waar zij leven.

„Ik twijfel er niet aan dat katten ook water kunnen ruiken. In het geval van de blinde kat speelt mogelijk ook de plek van het waterbakje een rol. Staat die op een vaste plaats in de huiskamer?”

Mocht dit het geval zijn, dan heeft de kat aangeleerd waar het drinkbakje staat. Vinke: „Een blinde kat heeft een goed ontwikkeld ruimtelijk geheugenkaartje.” Een proef op de som heb je zo gemaakt, zegt ze. „Verhuis het bakje water. Als het dier zijn drinken vindt, weet je zeker dat hij dit met zijn neus doet en niet met zijn spatiële kaart in het geheugen.”

Maar vergeet de snorharen niet, zegt dierenarts Joost Zwart van de Sterkliniek Dierenartsen Amsterdam. „Heel handig, die snorharen, een goede tastzin voor katten. Een blinde kat kan zich in huis prima redden door langs kastjes en tafels te lopen. Het is echter niet verstandig om het drinkbakje en de kattenbak te verplaatsen.” Zwart durft niet te zeggen of katten water kunnen ruiken. „Ja, wellicht de stoom van warm water.”

Zwart kan legio voorbeelden noemen van huisdieren met een sterk ontwikkeld reukorgaan. We kennen de hond die speurt naar drugs en explosieven. „En varkens die in de grond naar truffels zoeken. Maar water? Dat lijkt me toch vrij geurloos.”

Een blinde kat naar buiten laten, is sowieso niet verstandig. Maar mocht het dier ontsnappen, zal het niet omkomen van de dorst. „Katten hebben goed gehoor. Ze zullen water vinden als ze een eend in het water horen plonzen”, zegt Anja van Huut, paraveterinair van Dierenkliniek Billiton.

Ook een vraag voor deze rubriek? Mail naar vraag@nrc.nl