Dood en leven van sterren

Wauw. Deze plaat van de Europese Zuidelijke Sterrenwacht is niet alleen schitterend, maar ook zo gedetailleerd dat je hem net zo goed als poster kunt afdrukken, in plaats van klein in de krant. Hij is samengesteld uit honderden haarscherpe infraroodopnames met de HAWK-1-camera op de Europese Very Large Telescope in Chili. Samen vormen ze een panoramafoto van een grote kraamkamer van sterren in het sterrenbeeld Carina (Kiel), op ongeveer 7.500 lichtjaar van de aarde. Relatief dichtbij dus. In deze reusachtige wolk van gloeiend gas en stof wemelt het van de sterren die pas in de laatste miljoenen jaren zijn geboren – waaronder zeer zware. Het maakt van de Carinanevel dé plek om de geboorte van sterren te onderzoeken. Maar astronomen zien er óók de laatste levensfase van sterren. Linksonder op de foto is bijvoorbeeld Èta Carinae te zien, omringd door gas dat opgloeit door uv-straling. Deze zware ster nadert het einde van zijn leven, dat waarschijnlijk op een supernova-ontploffing uitloopt. Foto ESO