La Réunion. Een stukje Frankrijk in de tropen

Zustereiland Mauritius staat bekend als rustplaats van de uitgestorven dodo. En het nabijgelegen Madagascar werd het onderwerp van een populaire computeranimatiefilm. Maar la Réunion, gelegen tussen Madagascar en Mauritius, is vrijwel onbekend buiten Frankrijk. Dat is jammer, want het eiland is een vakantie meer dan waard.

Niet dat la Réunion helemaal niet bezocht wordt. In de vakantieperiode, als het zomer is in Europa en winter op La Réunion, daalt er elke dag een dozijn vliegtuigladingen Fransen neer op het eiland. La Réunion is een overzees stukje Frankrijk. Maar andere nationaliteiten zijn er zeldzaam.

Toch doet La Réunion niet onder voor Mauritius, dat elk jaar vol met Australiërs, Zuid-Afrikanen en niet-Franse Europeanen stroomt. De stranden zijn er minstens even mooi en het bergachtige binnenland is zelfs veel spectaculairder dan het platte Mauritius.

De taal hoeft ook geen barrière te zijn voor een bezoek. De Réunionnais praten namelijk stukken langzamer dan de Fransen, dus een beetje middelbareschool-Frans volstaat.

Verder heeft een vakantie naar Frans grondgebied alleen maar voordelen. Een identiteitskaart voldoet voor de twaalf uur durende, binnenlandse vlucht van Parijs naar Saint-Denis, de hoofdstad van La Réunion. En je hoeft voor vertrek je geld niet te wisselen. Op La Réunion betaal je je baguette of croissant met euro’s.

Een drietal gedoofde vulkaankraters vormt de hoofdmoot van het eiland. Imposante kraterwanden, steile canyons en spitse bergtoppen tekenen het binnenland. Een van de drie kraters, de Cirque de Mafate, is ontoegankelijk voor auto’s en is dus een wandelparadijs. Goed gemarkeerde paden in de Cirque leiden langs spectaculaire uitzichten. Overnachting is mogelijk in een van de vele berghutten die door lokale Réunionnais gerund worden. Helikopters zorgen voor de bevoorrading van de hutten. Door de hoge kraterwanden wordt lichtvervuiling vanuit de aan zee gelegen resorts geblokkeerd. Gevolg: prachtige sterrennachten.

Aan de oostkant wordt La Réunion gesierd door een nog actieve vulkaan, de Piton de la Fournaise. Een klim de vulkaan op biedt een indrukwekkend kijkje in een gigantische, kokende zwavelput. Elke paar jaar is er wel een (milde) uitbarsting. Lava stroomt dan over de ringweg rond het eiland de zee in. Voor bewoners eerder een ongemak dan een groot gevaar.

Het bergachtige hoogtepunt van het eiland is de Piton des Neiges, die ruim 3.000 meter boven zeeniveau uitrijst. Elke ochtend om vier uur vertrekt er eengroep naar de top, om de zonsopgang uit de Indische Oceaan te bewonderen.

La Réunion is ook elk jaar het toneel van de Diagonale des Fous: de Race der Krankzinnigen. Zo’n tweeduizend man lopen in hoog tempo dwars over het eiland. Afstand: 160 kilometer. Totale klim: bijna 10.000 meter. De winnaar doet het in minder dan 24 uur.

Voor de gemiddelde bezoeker zullen wat minder intensieve wandelingen volstaan. Of natuurlijk een bezoek aan het strand. Réunion blijft uiteindelijk een tropisch eiland, waar gesurfd, gesnorkeld en gezwommen kan worden. En voor wie ook naar Mauritius en Madagascar wil, heeft Réunion diverse vaar- en vliegverbindingen met beide eilanden.