Ahold logische koper van Wehkamp

Binnenkort wordt de verkoop van Wehkamp beslist. Ahold geldt – niet officieel – als gegadigde. De grootste webwinkel van Nederland zou een goede aanvulling zijn voor het supermarktconcern.

Ze hadden er veel van verwacht. En ze verwachten er nog steeds veel van. De eigenaren van Wehkamp zetten vorige zomer zakenbank Credit Suisse First Boston aan het werk om uit te zoeken of er kopers in de markt zijn om het succesvolle bedrijf over te nemen.

Drie jaar nadat de drie belangrijkste aandeelhouders – bestuursvoorzitter Paul Nijhof, voormalig financieel directeur Berend van de Maat en president-commissaris Ad Scheepbouwer – voor zo’n 100 miljoen het merendeel van de aandelen vergaarden, vinden ze het tijd om hun belang in het bedrijf te verzilveren. Na drie jaar, zo is hun inschatting, is het bedrijf vele malen meer waard. Credit Suisse schermde in eerste berekeningen met waarderingen van 750 miljoen tot wel 1 miljard euro.

Er was op voorhand veel belangstelling. Het vertrouwelijke informatiememorandum over de financiële gezondheid van het bedrijf ging naar ruim vijftien partijen. Maar de eerste ronde in de veiling, die morgen door de aandeelhouders wordt besproken, viel wat tegen. Er was vóór de afgesproken deadline van 1 februari maar een handjevol aanmeldingen binnen. Die indicatieve biedingen kwamen volgens bronnen die bekend zijn met het dossier niet boven de 600 miljoen euro uit.

De private-equityfondsen CVC Capital, Carlyle en PAI hebben in elk geval een envelopje in Zwolle ingeleverd, zo zeggen ingewijden. De eerste twee zouden met Breedinvest, de investeringsmaatschappij van retailfamilie Blokker, hebben gesproken over een mogelijke combinatie.

Onder de hoede van het trio dat de management buy out eind 2008 leidde, maakte Wehkamp een enorme groeispurt. De omzet groeide in drie jaar tijd met ruim 22 procent tot 422 miljoen euro in het gebroken boekjaar 2010/2011. De nettowinst bedroeg toen 32 miljoen, waarmee de winstmarge in drie jaar ruimschoots verdubbelde naar 7,5 procent.

Onder leiding van algemeen directeur Paul Nijhof – financieel directeur Van de Maat trad in 2010 onverhoopt terug, maar hij bleef aandeelhouder – wist Wehkamp zich succesvol om te vormen van een oubollig postorderbedrijf tot een moderne online retailer. De oude, dikke en vooral kostbare winkelcatalogi werden afgeschaft, en maakten plaats voor een gelikte website. Aan de achterkant investeerde Wehkamp veel in automatiseringssystemen om bestellingen snel en efficiënt af te kunnen handelen.

In de snel groeiende markt voor winkelen via internet – in de eerste helft van 2011 groeide die in Nederland met 10 procent tot ruim 4,2 miljard euro – wist Wehkamp de koppositie te behouden, met een marktaandeel van 10 procent. Op enige afstand staat muziek- en boekenverkoper bol.com. Wehkamp sloot aan de lopende band samenwerkingsovereenkomsten met bestaande winkelbedrijven (onder meer Nelson, Henkel en Mandemakers) en nam andere webbedrijven over (zoals Fonq.nl).

Het nieuwe Wehkamp (ruim 630 werknemers), is nu dus op zoek naar een nieuwe koper. Behalve de genoemde financiële partijen, die kennelijk nog meer rendement uit Wehkamp denken te kunnen halen, wordt in de markt een aantal strategische partners genoemd. Veel gehoord is Ahold.

Maar of het supermarktconcern daadwerkelijk geboden heeft, houden betrokkenen angstvallig stil. Vorige week zou het moederbedrijf van Albert Heijn enige dagen uitstel voor een eerste bieding hebben gevraagd.

Volgens kenners van de markt zou Wehkamp een welkome aanvulling zijn voor het supermarktbedrijf. Het concern probeert onder de nieuwe topman Dick Boer nieuwe markten aan te boren, waar steviger groei te verwachten is dan in de stabiele maar mager groeiende supermarktsector.

Vorig jaar ontvouwde Boer ambitieuze digitale plannen – en hij benoemde een Britse online verkoopspecialist in de raad van bestuur. In de komende vijf jaar moet Aholds internetomzet verdrievoudigd zijn tot 1,5 miljard euro én winstgevend worden. Dat kan met uitbreiding van het bestaande digitale broertje van Albert Heijn, albert.nl. Maar het kan ook uitbreiding zoeken buiten het supermarktsegment. Met de aankoop van Wehkamp zou Ahold in één klap de helft van zijn digitale groeiambitie (winstgevend) verwezenlijken. Daarbij koopt het een bedrijf met een bewezen afwikkeling- en distributiesysteem. Iets wat albert.nl volgens analisten ontbeert.

Cruciaal is de vraag hoeveel Ahold voor Wehkamp wil uittrekken. Topman Boer, een Zeeuw, is zuinig. Als hij veel meer betaalt voor Wehkamp ten opzichte van de huidige, relatief lage waardering van het eigen aandeel, zullen beleggers hem allicht roekeloosheid verwijten. Daarnaast ziet Ahold mogelijk andere, goedkoper alternatieve in de markt. De nummer twee van Nederlandse webwinkels, bol.com, is in handen van twee financiële investeringsmaatschappijen (Cyrte en NPM). Daarmee staat vast dat ook bol.com over niet al te lange termijn te koop zal komen.

    • Philip de Witt Wijnen