Bagdad aan de baai

Fotograaf Kadir van Lohuizen (1963) reist over de Pan-American Highway van Vuurland naar Alaska. Hij bezoekt de vele migranten langs de route. Deel 18 van een tweewekelijkse rubriek, bij de verrassend grote Irakese gemeenschap in Californië.

El Cajon is een slaperig stadje net buiten San Diego, vlakbij de grens met Mexico. De meerderheid van de inwoners in dit deel van Californië is latino, maar hier is iets aan de hand. In de hoofdstraat zie ik een groot bord met ‘Ali Baba family restaurant’. Aan de overkant zit supermarkt Babylon en het Bagdad café.

De Irakese koerden waren de eersten die hier aankwamen, vlak na het begin van de Eerste Golfoorlog in 1991. Nu wonen er naar schatting zo’n 50.000 Irakezen in en rond San Diego: Koerden, christenen, sunni-moslims en shia-moslims. Allemaal op de vlucht voor het geweld.

Sarmad Jabbo en zijn vrouw en kinderen vluchtten uit Zuid-Irak nadat Sarmad voor zijn huis was neergeschoten door gewapende mannen. Volgens hem om zijn christelijke geloof. De familie heeft vier jaar als vluchteling in Damascus gewoond en kreeg uiteindelijk anderhalf jaar geleden een visum voor de Verenigde Staten.

De kinderen van Sarmad vinden het geweldig in Amerika, maar hij en zijn vrouw missen hun familie en vrienden. Sarmad heeft het moeilijk, hij kan geen werk vinden en het leven is duur.

Op zaterdag is er het jaarlijkse diner voor alle Irakezen. In een grote zaal in het centrum van El Cajon wordt gegeten en gedanst en kunnen de problemen even worden vergeten. Het maakt niet uit of je christen bent of moslim, zegt Sarmad, net zoals het ooit was in Irak.

Reis mee via de app voor de iPad of via www.viapanam.org