‘Angie’ was als een tweede vader voor Ali

Necrologie

In Florida is gisteren Angelo Dundee overleden, de vroegere trainer van Muhammad Ali.

Dundee en Ali (Clay) in 1962 Foto AP

Twee weken geleden was Angelo Dundee nog eregast bij de viering van de zeventigste verjaardag van Muhammad Ali, de legendarische bokser die hij van 1960 tot en met zijn laatste gevecht in 1981 begeleidde. Dundee was blij dat hij die mijlpaal in Ali’s leven nog van nabij mee heeft kunnen maken, liet zijn familie in een verklaring weten na het overlijden van de fameuze bokstrainer. Gisteren overleed ‘Angie’ aan een hartaanval, 90 jaar oud. In z’n appartement in Tampa, waar hij vorige week nog met hartproblemen was opgenomen.

Meer dan zestig jaar was Dundee actief in het boksen, en het waren stuk voor stuk fantastische jaren, zei hij vorige zomer thuis in Florida tijdens een interview met deze krant dat vlak voor Ali’s zeventigste verjaardag werd gepubliceerd. „Hij heeft alles gedaan wat hij wilde doen”, sprak zijn zoon Jimmy, die de dood van zijn vader bekendmaakte.

Ali was ook als een zoon voor Dundee, en de coach sprak over zijn bekendste pupil nog steeds als „my kid”. Ali, die nog Cassius Clay heette toen hij zich eind 1960 in Miami bij Dundee vervoegde, had in Dundee een tweede vader. Die bemoeide zich in tegenstelling tot Ali’s echte vader niet met privézaken van de bokser, zoals zijn bekering tot de islam (in 1964) en de daarbij behorende naamsverandering, nadat Clay/Ali tegenstander Sonny Liston had verslagen en zijn eerste van drie wereldtitels had veroverd. Ali in zijn voorwoord in Dundees autobiografie, My view from the corner (2008): „Angelo was nooit bazig. Hij zei me nooit wat ik [buiten het boksen] moest doen.”

Dundee was vaak van onschatbare waarde voor Ali. Hij kende alle trucjes en zorgde er op cruciale momenten (onder meer tegen de Brit Henry Cooper) voor dat Ali net iets langer kon herstellen. Als weinig anderen kon hij als cutman verwondingen met succes behandelen en hij was een tactisch genie. „Als hij je tijdens een gevecht iets zegt, kun je daar ook van op aan. Als cornerman is Angelo de beste in de wereld”, zei Ali in 1981 tegen The New York Times.

In bijna elk verhaal over Ali’s leven doet Dundee snel zijn intrede. De twee ontmoetten elkaar in de jaren vijftig, toen Clay nog amateur was. Dundee was met een zijn boksers in Louisville, waar Clay toen woonde, en kreeg in de hotelkamer die hij met de bokser deelde Clay en diens broer Rudy op bezoek. De tiener Clay wilde alles van de bokser en zijn trainer weten. Het was het begin van een relatie voor het leven. Nadat Clay in 1960 in Rome de olympische titel in het halfzwaargewicht had gewonnen en zijn debuut als prof had gemaakt, trok hij met Kerst 1960 naar de boksschool in Miami van Angelo Dundee en diens ouders broer Chris, de 5th Street Gym. Dat zou de rest van zijn carrière Ali’s uitvalsbasis blijven. Die boksschool werd anderhalf jaar geleden herbouwd op nagenoeg dezelfde plaats in Miami Beach en heet nu Angelo Dundee’s 5th Street Gym.

Dundee werd geboren als Angelo Mirena, in 1921 in Philadelphia. Hij was de achtste van negen kinderen uit een Italiaans immigrantengezin. Een oudere broer die bokste wilde dat geheim houden voor zijn ouders, nam de schuilnaam Dundee aan, en enkele broers onder wie Angelo volgden dat voorbeeld. Na de oorlog trad hij in dienst bij broer Chris, bokspromotor in New York, vlakbij bokstempel Madison Square Garden. Dundee leerde daar alle grote (oud-)boksers, hun trainers en managers kennen. En zijn latere vrouw Helen, die een jaar geleden overleed. In 1951 ging hij broer Chris achterna toen die zich in Miami vestigde, negen jaar later werd hij Ali’s coach.

Dundee maakte alle successen van Ali van dichtbij mee, zoals de Rumble in the Jungle (Ali-Foreman, 1974) en de Thrilla in Manila (Ali-Frazier, 1975), maar ook het roemloze afscheid in 1981 van Ali en diens aftakeling (Parkinson). Dundee ‘maakte’ nog andere wereldkampioenen, onder wie Carmen Basilio (zijn eerste), Willie Pastrano en Sugar Ray Leonard. En hij was adviseur van George Foreman toen die de wereldtitel in het zwaargewicht heroverde.