Azarenka ook nieuwe nummer 1

Victoria Azarenka heeft zaterdag de Australian Open op haar naam geschreven. De 22-jarige Wit-Russische tennisster, die tevens haar eerste grandslamtitel behaalde, was in de finale met 6-3 en 6-0 oppermachtig tegen de 24-jarige Maria Sjarapova (4) uit Rusland. Azarenka is door haar zege in Melbourne ook de nieuwe nummer één op de wereldranglijst.

Roland Garros, Wimbledon en de US Open werden vorig jaar ook al gewonnen door vrouwen die daarmee hun eerste zege op een grandslamtoernooi behaalden. De laatste acht grandslamtoernooien kenden zeven verschillende winnaars, tekenend voor het gebrek aan een dominante speelster in het vrouwentennis. De topspeelsters Kim Clijsters en Serena Williams werden in Melbourne respectievelijk in de halve finale en de vierde ronde uitgeschakeld.

Sjarapova begon uitstekend aan haar derde finale in de Australian Open. De Russin nam snel een 2-0 voorsprong en leek ook de derde game te winnen. Maar Azarenka, die haar eerste grandslamfinale speelde, had op tijd haar zenuwen in bedwang en ging steeds beter spelen. Nadat ze op haar beurt de service van Sjarapova had gebroken, kwam Azarenka in de eerste set op een 4-3 voorsprong. Dankzij haar gevarieerde spel brak de Wit-Russin ook in de achtste game de service van Sjarapova. Deze kon weinig inbrengen tegen Azarenka, maakte te veel fouten en verloor de eerste set.

In de tweede set had Sjarapova geen antwoord meer op het spel van haar tegenstander. Azarenka brak de service van de voormalige nummer één van de wereld drie keer en liep uit naar een 5-0 voorsprong. Sjarapova, die in 2008 de titel won in Melbourne, probeerde nog druk te zetten op de service van Azarenka maar kon de de eerste grandslamzege van de Wit-Russin niet meer in gevaar brengen.

„Een droom die werkelijkheid wordt”, luidde de reactie van Azarenka na de finale. Dat ze na haar titel in Melbourne de wereldranglijst aanvoert, noemde ze een „mooie bonus”. Vanuit Minsk kreeg Azarenka alle lof van de Wit-Russische president Aleksandr Loekasjenko. „Vika, jij bent de trots van onze hele natie”, liet de president in een verklaring weten. „Het land is in de ban van jouw prestatie. In deze koude januaridagen heb je de Wit-Russische harten verwarmd met je gratie en je winnaarsmentaliteit.”

De luidruchtige Azarenka, die ook al opvalt door het dragen van een broekje, vertrok op haar veertiende naar de Verenigde Staten om daar te trainen. Naast haar ouders en vrienden bedankte ze haar oma, de persoon die haar „het meest heeft geïnspireerd”. Vorig jaar twijfelde Azarenka of ze haar tenniscarrière moest voortzetten. Ze werd door haar oma overgehaald om door te gaan.