AOL bokst tegen een nieuweling

Internetconcern AOL hoopt de vaart er weer een beetje in te krijgen door zich te richten op vrouwen – een doelgroep die de mannelijke nerds in Silicon Valley nog wel eens vergeten. Ondanks alle investeringen heeft deze strategie de firma van Tim Armstrong nog niet veel opgeleverd. Maar een onbekende nieuwkomer, Pinterest, blijkt met een soortgelijke groeiformule succes te hebben – en dat voor een fractie van de kosten.

De ervaringen van MySpace en Yahoo leren hoe moeilijk het is een neergang op internet te keren. AOL’s idee om te mikken op vergeten consumentengroepen als vrouwen en lokale gemeenschappen leek dus best een verstandige zet om adverteerders te trekken. AOL besteedt jaarlijks naar schatting 160 miljoen dollar aan zijn Patch-netwerk van lokale nieuwssites. Vorig jaar heeft het 315 miljoen dollar op tafel gelegd voor de Huffington Post, waarvan de lezers voor het merendeel vrouwen zijn. Maar helaas heeft AOL (marktwaarde 1,5 miljard dollar) niet méér internetverkeer naar zich toe weten te trekken. De inkomsten daalden in het derde kwartaal met 6 procent. Analisten verwachten dat de cijfers over het vierde kwartaal, die volgende week bekend worden, ook tegenvallen.

Vergelijk dat eens met wat Pinterest (marktwaarde 200 miljoen dollar) voor elkaar heeft gekregen met slechts 50 miljoen dollar. De website om foto’s, video’s en links op te zetten ging in april 2010 van start en groeit met ongeveer 50 procent per maand. Hij staat nu 28ste op de ranglijst van populairste websites in de VS, aldus onderzoeksfirma Alexa. De site is vooral bij vrouwen onder de 45 populair. In het huidige groeitempo moet de site AOL ergens dit jaar qua aantal unieke bezoekers kunnen passeren. Daarbij is het publiek van Pinterest jonger en blijft het per bezoek veel langer op de site hangen.

De belangstelling voor Pinterest zou ook zomaar kunnen verschuiven naar andere, betere sites. Pinterest maakt ook nog geen winst, en de internetgeschiedenis leert dat het altijd makkelijker is om publiek te trekken dan dollars. Maar mensen houden ervan om foto’s van gadgets op hun pagina te prikken, andere mensen te volgen, en plaatjes te bekijken van cadeautjes. Het is goud voor handige marketeers. Als Pinterest net zo makkelijk adverteerders weet te trekken als gebruikers, is de grote nieuwe strategie van AOL vliegensvlug en spotgoedkoop gekaapt door een nieuweling.

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld