Sjarapova en Azarenka strijden om toppositie

Tennissters Maria Sjarapova en Victoria Azarenka spelen zaterdag niet alleen om de hoofdprijs van de Australian Open, maar ook om de koppositie op de wereldranglijst. Die is vacant door de uitschakeling eerder deze week in Melbourne van de onttroonde Caroline Wozniacki uit Denemarken.

In de Rod Laver Arena won de Russin Sjarapova vanochtend van de jonge Tsjechische Petra Kvitova. Sjarapova moest heel diep gaan, maar liep na drie sets (6-2, 3-6 en 6-4) als winnaar van de baan. Ze kreeg een staande ovatie van het Australische publiek. „Jullie laten me blozen”, zei ze na afloop giechelend op het centercourt. „Ik wilde vechten voor elk punt. Het is me uiteindelijk gelukt het belangrijkste punt te winnen.”

Sjarapova treft zaterdag Victoria Azarenka in de eindstrijd. De 22-jarige Wit-Russin won vanochtend in drie sets van de Vlaamse titelverdediger Kim Clijsters: 6-4, 1-6 en 6-3. Azarenka werd aan het einde van de partij bevangen door de zenuwen en had naar eigen zeggen het gevoel dat haar racket „tweehonderd kilo” woog. „Ik kan het niet geloven”, stamelde ze. „Ik ben kapot. Maar het gevoel deze belangrijke partij te hebben gewonnen, verdringt de pijn. Dit is geweldig.”

Azarenka maakt met haar finaleplaats alsnog de verwachtingen waar. Vorig jaar bereikte ze de halve finale van Wimbledon waarin ze verloor van generatiegenoot en latere winnares Kvitova. De zege van vanmorgen op Clijsters is de grootste in haar tennisloopbaan. Azarenka kan zaterdag geschiedenis schrijven door met winst op Sjarapova de eerste grandslamwinnares én nummer één van de wereld uit Wit-Rusland te worden.

Het vrouwentennis krijgt sowieso een nieuwe nummer één die weet wat het is een grandslamtoernooi te winnen. Dit was de Deense Wozniacki als ’s werelds beste speelster niet gelukt.

Sjarapova maakte in 2004 naam door als tiener Wimbledon te winnen. Ruim een jaar later mocht ze zich voor het de eerst de nummer één van de wereld noemen. Het leek er destijds op dat ze het vrouwentennis voor lange tijd zou gaan domineren. Maar mede door een hardnekkige schouderblessure werd de krachttennisster ver teruggeworpen.

Sjarapova schitterde afgelopen jaar wederom op Wimbledon, waarin ze in de finale verloor van Kvitova. De nu 24-jarige Sjarapova lijkt niet meer op de spontane tiener die ze ooit was. Sjarapova is van een keihard werkend talent veranderd in een koele vrouw. Commercieel gezien was Sjarapova buiten de baan al enige tijd de absolute nummer één van het vrouwentennis.