Wie of wat stopt Djokovic?

Na Nadal en Federer plaatsten Murray en Djokovic zich voor de halve finale in Melbourne. De Serviër leek geblesseerd tegen de Spanjaard Ferrer, maar won vanmorgen wel.

Wie heeft het antwoord op Novak Djokovic? Die vraag staat centraal na een tennisseizoen waarin de Serviër oppermachtig was en drie van de vier grandslamtoernooien won. Op de Australian Open wist niemand het hem vooralsnog moeilijk te maken. Djokovic versloeg de Spanjaard David Ferrer vandaag in drie sets (6-4, 7-6 en 6-1) en staat vrijdag tegenover Andy Murray.

Djokovic begon vorige week als de grote favoriet aan het toernooi in Melbourne. Rafael Nadal en Roger Federer – die morgen tegenover elkaar staan in de halve finale – staan nadrukkelijk in zijn schaduw. De nummer één van de wereldranglijst zal dit jaar echter zijn status moeten bevestigen. Op vrijwel elk toernooi dat hij speelt heeft Djokovic een berg punten te verdedigen.

De titelverdediger is terug in Melbourne na een moeizame periode waarin met verschillende blessures te kampen had. In september van 2011 kwam bij zijn zege op de US Open een einde aan de succesreeks van Djokovic. Sindsdien wist Nole geen toernooi meer te winnen en leek hij simpelweg leeg gespeeld. Aan de vooravond van de Australian Open stelden kenners vragen over zijn fitheid.

Het lichaam van Djokovic lijkt vooralsnog zijn grootste tegenstander. In de beginfase van de Australian Open werd hij in partijen tegen Paolo Lorenzi, Santiago Giraldo, Nicolas Mahut en Lleyton Hewitt niet of nauwelijks getest. Alleen Hewitt wist Djokovic een set afhandig te maken. De tenniswereld keek dan ook uit naar zijn ontmoeting met Ferrer. De kleine Spanjaard zou het hem wel eens lastig kunnen gaan maken, zo stelde oud-tennisser, drievoudig Australian Open-winnaar en Eurosport-commentator Mats Wilander.

Djokovic moest vandaag in de Rod Laver Arena aanvankelijk inderdaad diep gaan om Ferrer te verslaan. De Serviër voelde zich naar eigen zeggen niet honderd procent fit en had moeite met de taaie Spanjaard. Djokovic won de eerste set, maar wankelde even in de tweede reeks. Hij greep naar zijn been en leek aangeslagen. Ferrer dacht even daadwerkelijk een kans te hebben om te kunnen stunten, maar de titelverdediger ontnam hem al snel die hoop.

Djokovic deelde een mentale klap uit op de wijze waarop hij de tiebreak in de tweede set naar zich toetrok. Daarna was het verzet van Ferrer gebroken en stoomde Djokovic in de derde set met gemak door. Bij vlagen liet Djokovic het beste van zijn spel zien. De wijze waarop hij soms op miraculeuze manier ballen terugsloeg deed vermoeden dat het wel meeviel met zijn blessure. Met een brede lach op zijn gezicht vierde de als eerste geplaatste tennisser zijn zevende overwinning op de moegestreden Ferrer.

Oud-kampioen Jim Courier complimenteerde Djokovic na afloop op de baan met zijn optreden en vroeg hem hoe hij aankeek tegen komende ontmoeting tussen zijn rivalen Nadal en Federer. „Die partij ga ik lekker vanaf de bank kijken”, stelde Djokovic zelfverzekerd. Jaren achtereen heeft hij lijdzaam moeten toezien hoe de Spanjaard en de Zwitser onderling de titels verdeelden. Maar dit jaar is Djokovic zelf de man van wie iedereen wil winnen.