Openheid helpt Romney niet

De belastingopgave van Mitt Romney blijkt geen grote verrassingen te bevatten, maar de schade aan zijn campagne voor de Republikeinse presidentskandidatuur is niet meer te herstellen. Romneys aanvankelijke weigering om zijn belastingopgave vrij te geven, kostte hem stemmen in South Carolina, waar hij zaterdag ruim verloor van zijn rivaal Newt Gingrich.

Uit de belastinggegevens van Romney, vanochtend vrijgegeven aan enkele Amerikaanse kranten, blijkt dat hij de afgelopen twee jaar 42,6 miljoen dollar verdiende en 6,2 miljoen belasting betaalde. Het tarief van bijna 14 procent komt dicht bij de ruwe schatting van 15 procent die Romney eerder gaf.

Romney, rijk geworden als directeur van private equity-bedrijf Bain Capital, profiteert van de lage belasting op inkomsten uit investeringen. Een deel van zijn vermogen heeft hij ondergebracht op de Kaaimaneilanden en Bermuda, zo blijkt uit de opgave. Een Zwitserse bankrekening werd onlangs gesloten.

Hoewel Romney nergens de wet heeft overtreden, valt het slecht bij kiezers dat hij een lager belastingtarief betaalt dan veel Amerikanen.

Romney verweerde zich gisteren tijdens een debat in Florida. Hij zei „trots” te zijn dat hij „veel” belasting betaalt, maar dat hij „geen dollar meer” afdraagt dan vereist. Als het aan Gingrich had gelegen had hij helemaal geen belasting betaald, sneerde Romney, wijzend op het voorstel van zijn rivaal om de belasting op investeringswinsten af te schaffen.

Uit zijn plotseling harde toon blijkt dat Romney zijn campagne een nieuwe wending geeft. Hij dwong Gingrich in de verdediging, een positie waarin Romney tot voor kort zelf zat, als favoriet voor de nominatie. Volgens Romney heeft Gingrich zijn politieke contacten als Congreslid misbruikt toen hij lobbyist werd.

Gingrich, die vorige week onthulde dat hij ruim 30 procent belasting betaalt, ligt inmiddels voor op Romney in de peilingen voor Florida, waar volgende week voorverkiezingen zijn. Met tv-spotjes tegen Romney probeert Gingrich zijn koppositie te verstevigen. Een organisatie die de campagne van Gingrich steunt kreeg gisteren 5 miljoen dollar van Miriam Adelson, de vrouw van casinomagnaat Sheldon Adelson, die eerder al 5 miljoen doneerde. Het geld wordt gebruikt voor reclametijd in Florida.