Endemol toont aan dat eigenaren lastig te lozen zijn

De deelnemers aan Big Brother, de bekende televisieshow van Endemol, kunnen door de kijkers op vrijwel ieder moment uit het gezamenlijk bewoonde huis gegooid worden. De crediteuren van het televisieproductiebedrijf hebben gemerkt dat het lastiger is de eigenaren van de firma op straat te zetten.

Na jaren van gesteggel staan de hedgefondsen, die de leningen van Endemol voor weinig geld in bezit hebben gekregen, op het punt aanzienlijke belangen in de onderneming te verwerven via een schuldsanering. Dat maakt de televisieproducent tot een schoolvoorbeeld van wat deze fondsen, die kapitaal en mankracht investeren in noodlijdende Europese bedrijven, een loan-to-own-deal noemen. Maar de ontwikkelingen rond Endemol tonen tegelijkertijd aan hoe moeilijk dit soort overwinningen kunnen zijn.

Uit de recente gebeurtenissen kunnen drie lessen worden getrokken. In de eerste plaats hebben de vele eigenaren en crediteuren van een grote firma vaak uiteenlopende plannen, waardoor transacties kunnen worden vertraagd of gedwarsboomd. Sommige banken kunnen terugdeinzen voor het accepteren van aandelen via een schuldenruil. Endemol heeft drie eigenaren – Goldman Sachs, Silvio Berlusconi’s Mediaset, en mede-oprichter John de Mol – en drie grote kredietverleners: Barclays, Royal Bank of Scotland en het rompbedrijf dat na het faillissement van Lehman Brothers is overgebleven. Ondanks langdurige onderhandelingen is noch Mediaset noch Barclays bereid de huidige deal te steunen.

Een tweede les is dat bedrijfsovernames tijdens de hoogtijdagen van de markten niet alleen met te veel geleend geld zijn gefinancierd. De voorwaarden van de kredietovereenkomsten waren ook zó soepel geformuleerd dat ze de eigenaren van bedrijven veel manoeuvreerruimte lieten om een faillissement te voorkomen. Er zijn dreigementen met rechtszaken voor nodig geweest om Endemol ervan te weerhouden zijn eigen schulden goedkoop terug te kopen, zodat de kredietvoorwaarden konden worden omzeild.

De derde les is dat private equity-eigenaren – in dit geval Goldman – zich hard kunnen verzetten tegen een faillissement, zelfs als het logischer zou zijn als ze de zaak gewoon zouden laten ploffen. Dat komt doordat het mislukken van een aansprekende investering niet alleen financiële schade met zich meebrengt, maar ook reputatieschade.

Het is nog te vroeg om te beoordelen hoe goed Centerbridge, Apollo en de andere hedgefondsen – die binnenkort een deel van Endemol in handen zullen hebben – het hebben gedaan. De schuldsanering kan de weg vrijmaken voor een verkoop aan een mediaconcern als Time Warner. Maar voorlopig zullen de hedgefondsen aandeelhouders worden van een niet-beursgenoteerd bedrijf. Pas op het moment dat zij hun belangen verkopen kan vastgesteld worden of al het geruzie de moeite waard was.

Quentin Webb

Vertaling Menno Grootveld