Dineren in een goed bewaard Londens geheim

In Londen is dankzij de recessie upperclass vertier nu toegankelijk voor middleclass. Tenminste, als ze een jasje dragen, zo ontdekte Lenneke van der Burg.

Ze doen het op paarden, honden en met kaarten. Engelsen gokken, graag en veel. Gokhallen vind je overal in het straatbeeld van Engeland. Veel minder zichtbaar zijn echter de elitaire gaming clubs die in de Londense wijk Mayfair liggen. Van oorsprong zijn dat besloten clubs die alleen de eigen leden toelieten om een gokje te wagen en te dineren in de statige patriciërshuizen. Om lid te worden bestonden lange wachtlijsten. Alleen de toplaag van de maatschappij was welkom. En alleen mannen.

Maar sinds een tijd is men ook als niet-lid welkom in de restaurants van deze casinoclubs. Een kwestie van geld. Zo brengen het restaurant en de toch al aanwezige topkok meer op. Een goed bewaard geheim, want zelfs onze Engelse vrienden blijken er niets van te weten: „Naar Aspinalls? Daar kom je toch niet binnen?” Toch wel, en nog vrij gemakkelijk ook. We reserveren een tafel via de site, worden daaraan later herinnerd door een mail en sms’je. We voelen ons al welkom, nog voor we een voet binnen hebben gezet. „Toch is er controle op wie er binnenkomt”, vertelt Emile Borgonha, hoofd PR van Aspinalls Club. „We willen garant staan dat onze klanten zich in goed gezelschap bevinden. Wanneer mensen bij ons komen eten, verwachten we dat ze zich gepast kleden. Bij mannen zien we graag een jasje.”

De kookkunst van de Italiaanse chefkok Alberico Penati is volgens de huidige directeur Damian Aspinall vergelijkbaar met die in de sterrenrestaurants van Londen. Hoewel niet zo bekend met die sterrenrestaurants, zijn we onder de indruk. De ravioli gevuld met haas, het flinterdun gesneden rundvlees gegarneerd met artisjokken, het is allemaal even verfijnd. Emile Borgonha: „De absolute toplaag behoort tot onze clientèle. Het zijn miljonairs, politici en filmsterren. Zij verwachten het beste. Wij zorgen ervoor dat iedere wens wordt vervuld. Wil een Koreaan zeewier of kimchi, dan krijgt hij dat.”

Het is vroeg in de middag en het restaurant is niet druk bezet. We bewonderen de talloze schilderijen en kristallen en bronzen art-nouveauobjecten. De stichter van de club, John Aspinall, heeft duidelijk geluk gehad in het spel. In de speelzalen zie je vooral mannen. Vrouwelijke croupiers glanzen achter de speeltafels: mooi, jong en geconcentreerd. Zij weten: het lijkt een spelletje, maar dat is het niet. Het gaat om geld, veel geld, ondanks de crisis die ook hier invloed heeft gehad. Klanten hebben minder te besteden, inkomsten zijn gedaald. Maar de kans om te winnen kunnen de meeste Engelsen niet weerstaan.

Casinoclubs in Mayfair: aspinalls-club.com, lesambassadeurs.com, crockfords.com, theritzclub.com.