Utascha moet vriendjes worden met Dubbeldam

Jeroen Dubbeldam reed bij Jumping Amsterdam voor het eerst op zijn nieuwe paard, Utascha. „Ze moeten nu samen gaan groeien.”

Ze is gespierd, heeft vlechtjes, is niet al te groot én was de afgelopen maanden het meest besproken onderwerp in de Nederlandse paardensport. Utascha, een tienjarige merrie, werd gisteren achtste met ruiter Jeroen Dubbeldam tijdens Jumping Amsterdam.

Het tumult rond Utascha begon half oktober vorig jaar. Het springpaardenfonds Nederland (SFN), eigenaar van de merrie, besloot dat het paard moest worden weggehaald bij springruiter Eric van der Vleuten, die daar niet blij mee was. In het Eindhovens Dagblad foeterde hij: „Dit is een zeer lage actie. Zo ga je niet met een sportman om. Ik heb Utascha vijf jaar lang opgeleid richting de Spelen. En nu, tien maanden voordat die beginnen, halen ze het paard weg.” Zijn droom viel in duigen. Van der Vleuten wilde, samen met zoon Maikel, deelnemen aan de Olympische Spelen in Londen.

Direct na de EK in Madrid, in september vorig jaar, ontstonden de eerste geruchten rond de combinatie. Van der Vleuten was in Spanje over de kop geslagen, nadat Utascha vermoedelijk een slagschaduw had aangezien voor een hindernis.

Het springpaardenfonds besloot daarop in te grijpen, mede met het oog op de Olympische Spelen. Gerrit Jan Swinkels, directievoorzitter van het fonds, kijkt met gemengde gevoelens terug op die moeilijke keuze. „Het was niet leuk”, zegt hij. „We proberen er op een goede manier mee om te gaan, maar pas later weten we of het een goede beslissing is geweest.”

Telkens als de ruiterwissel ter sprake komt, refereert Swinkels aan de vijf adviseurs van het springpaardenfonds die vorig jaar met het voorstel kwamen Utascha elders onder te brengen. Wat hun motieven waren? „De argumenten zijn voor ons”, zegt Swinkels afgemeten. Toen het negatieve advies eenmaal binnen was, moest het fonds snel handelen, omdat het na 1 januari 2012 niet meer was toegestaan om van paard te wisselen.

Dubbeldam benadrukte dit weekend dat hij nog steeds een goede band heeft met Van der Vleuten. „Toen Utascha mij werd aangeboden, heb ik meteen Eric gebeld”, zegt hij zittend voor een hippe sushibar in de Amsterdamse RAI. „Ik vroeg hem of het waar was dat het paard bij hem werd weggehaald? Toen hij dit bevestigde, heb ik gevraagd of hij het goed vond dat ik Utascha zou overnemen. Ik had namelijk geen paard dat geschikt was voor de Spelen. Eric zei: ‘Jeroen, ik zou precies hetzelfde hebben gedaan als jij’. Eric heeft me daarna zelfs nog tips gegeven.”

De Nederlandse bondscoach Rob Ehrens kon het slechts van de zijlijn bekijken. Omdat de tachtig geldschieters van het springpaardenfonds mede bepalen welke ruiter Utascha onder het zadel hebben, heeft hij niets te zeggen over een combinatie. „Ik heb geen invloed gehad op de keuze. Maar als je als springpaardenfonds doelen stelt en de optelsom is negatief, kan ik de beslissing begrijpen. Jeroen is ervaren, het paard is ervaren, ik geloof in deze combinatie.”

Dubbeldam, die op de Spelen van Sydney in 2000 olympisch kampioen werd, zat sinds november zonder springpaard. Zijn paard Simon, door velen gezien als het beste springpaard ter wereld, werd door de eigenaren voor een miljoenenbedrag werd verkocht aan een Amerikaanse familie. De nieuwe berijder van Simon, amazone Beezie Madden, geldt nu direct als één van de grote favorieten voor de Spelen.

Dubbeldam (38) wil voorlopig nog niet denken aan de Olympische Spelen in Londen. Hij ziet het als de „ultieme uitdaging” met Utascha naar het toernooi te gaan. „Het klikt voorlopig goed, maar het is belangrijk dat zij zo snel mogelijk m’n vriendinnetje wordt. Het heeft geen zin iets te forceren. Ik benader dit paard hetzelfde als mijn vorige.” Utascha reed een keurig in de RAI, en moest springerig en opgewonden naar haar box worden geleid.

De Nederlandse ruiters kunnen zich op twee manieren plaatsen voor de Spelen. Het eerste moment is op het NK in Mierloo, eind april. Verder tellen de resultaten in de internationale landenwedstrijden en de Grand Prix mee. In juli maakt bondscoach Ehrens zijn selectie bekend.

De bondscoach pleit nu voor rust in zijn equipe. „Ik ben heel positief over de combinatie Jeroen en Utascha. Ze moeten nu samen gaan groeien. Over het afgelopen weekend ben ik blij. Jeroen voelt als geen ander een paard aan.”

Jumping Amsterdam werd gewonnen door de Ierse Jessica Kürten. De Nederlander Gerco Schröder (met Eurocommerce California) eindigde als tweede op slechts drie honderdsten.