South Carolina bepaalt: genadeslag Gingrich of klap voor Romney

Stemmers arriveren bij het "Johnny Davis Home" stembureau in Hampton, South Carolina. Foto AFP / John Moore

Mitt Romney en Newt Gingrich streden eerder vandaag met een uiterste krachtsinspanning om het vertrouwen van de laatste twijfelende kiezers in South Carolina. De uitslag van de voorverkiezingen aldaar, die over anderhalf uur beginnen, kan de race om de Republikeinse kandidatuur mogelijk al beslissen.

De gedoodverfde winnaar Romney ziet zijn koppositie plotseling bedreigd door Gingrich, die de afgelopen dagen snel terrein wint in de peilingen. De conservatieve Rick Santorum en de libertijn Ron Paul hopen met een onverwacht goede uitslag te voorkomen dat zij door de tweestrijd uit beeld raken.

Volgens NRC-correspondent Guus Valk, aanwezig in South Carlina, is Mitt Romney zich wat aan het forceren daar. “Hij praat harder en gebaart heviger. Zorgen of vermoeidheid?”

Twitter avatar apjvalk Guus Valk South Carolina kiest vandaag een Republikeinse kandidaat. Romney ligt hier nu eens niet voor, krijgt mensen hier niet echt enthousiast

Romney - bij winst is ‘ie binnen, bij verlies ligt de race helemaal open

Moet Gingrich vandaag in South Carolina de winst aan Romney laten, dan lijkt de eindoverwinning de voormalige gouverneur van Massachusetts niet meer te kunnen ontgaan. Sinds 1980 bemachtigde de winnaar van de voorverkiezingen in de diepchristelijke staat zonder uitzondering ook de kandidatuur van de Republikeinse Partij.

Kiest South Carolina voor Romney, dan kan hij zich in Florida - de volgende halte van de voorverkiezingen - opwerpen als de onbetwiste favoriet in alle gelederen van zijn partij. Maar struikelt Romney vandaag, dan lijkt de race weer helemaal open.

De tweestrijd tussen Republikeinen die de voorkeur geven aan de kansrijkste kandidaat en partijgenoten die een behoudende koers boven alles verkiezen sleept zich dan mogelijk nog maanden voort. Gingrich heeft zich de afgelopen weken opgeworpen als het conservatieve alternatief voor de middenman Romney.

Gingrich ‘kreeg’ Perry, maar ook een schandaal

Gingrich leek donderdag na een steunverklaring van de afgevallen mededinger Rick Perry even de wind in de zeilen te krijgen. Maar prompt dook zijn (tweede) ex-vrouw op met het verhaal dat hij een ‘open’ huwelijk had voorgesteld. Zo zou Gingrich zijn minnares - die nu zijn vrouw is - en zijn huwelijk hebben willen combineren.

Gingrich koos echter fel de tegenaanval. Een reeks goede optredens in verkiezingsdebatten lijkt hem op de valreep nog langszij Romney te brengen. Die worstelt de laatste weken met lastige vragen over zijn rijkdom.

Maar hoewel Romney niet de favoriet is van een meerderheid van de Republikeinse kiezers, wordt hij door 58 procent van hen wel gezien als degene die president Barack Obama zou kunnen verslaan. Gingrich worden maar door elf procent van de Republikeinse kiezers kansen op de overwinning toegedicht, terwijl de kansen van de andere kandidaten nog lager worden ingeschat.