Habila, de stem van Nigeria

‘Ik schrijf zoveel mogelijk vanuit historisch perspectief om mezelf te vragen waarom de dingen zijn zoals ze zijn en hoe je als individu met hoop en waardigheid zware tijden kan overleven”, zei de Nigeriaanse schrijver Helon Habila ion een interview voor de Uganda Pulse na de verschijning van zijn verhalenbundel Waiting for an Angel.

Helon Habila (1967) is de belangrijkste Nigeriaanse schrijver van zijn generatie. Hij begon als journalist en de ervaringen die hij opdeed verwerkte hij in zijn verhalendebuut. Hij gaf de bundel in eigen beheer uit, maar het boek werd internationaal opgepikt toen een van de verhalen de Caine Prize for African Writing (de ‘Afrikaanse Booker’) kreeg. De vertaling, Wachten op een engel, kwam in 2003 uit. In NRC Handelsblad schreef Anneriek de Jong: ‘De ware helden zijn bij Habila hard en cynisch geworden. Op een feestje van dissidente kunstenaars zegt iemand: „Je moet je echt eens laten arresteren. Het is de snelste manier om het als dichter te maken. Dan is het nooit meer een probleem om aan een visum te komen en misschien krijg je wel een internationale prijs.” [...] Uit de gedrevenheid en gepassioneerde karaktertekeningen spreekt talent, en dit even wanhopige als moedige boek mag best gelezen worden’ (Boeken, 12-12-03).

Met zijn tweede roman, Measuring Time, viel Habila wederom in de prijzen. In 2008 kreeg hij de Virginia Library Foundation Fiction Award in 2008. Inmiddels was hij in de Verenigde Staten gaan wonen waar hij Creative Writing doceert aan een universiteit in Virginia. Daar verscheen ook zijn derde roman, Oil on Water. Ook hierin is hij op zoek naar de verhouding tussen engagement en literatuur. Deze keer gaat het niet alleen om de rol van de regering, maar komen verschillende partijen en de Nigeriaanse olie aan bod. ‘Wie een genuanceerd en ook spannend verhaal wil over het hoe, wat en waarom bij de oliewinning in Nigeria, doet er goed aan Oil on Water te lezen. [...] Habila wil niets of niemand ontmaskeren of omvergooien: hij gebruikt in Oil on Water zijn beeldende kracht om iets te zeggen over zijn land.’ (Toef Jaeger, Boeken, 19-11- 10). Afgelopen jaar verscheen zijn anthologie The Granta Book of the African Short Story. (TJ)

www.helonhabila.com