Gingrich zit Romney op de hielen

De Republikeinse nominatie voor de verkiezingen in de VS krijgt na het afhaken van Perry het karakter van een krachtmeting tussen Romney en stemmingmaker Gingrich.

Na een chaotische dag van onverwachte ontwikkelingen heeft de Republikeinse presidentskandidaat Newt Gingrich de kans gekregen om zich komend weekend te bewijzen als het alternatief voor koploper Mitt Romney. Aan de vooravond van de Republikeinse voorverkiezingen morgen in South Carolina lijkt Gingrich te profiteren van het besluit van Rick Perry gisteren om zich terug te trekken uit de race.

Perry, gouverneur van Texas, zei dat hij zich nu schaart achter Gingrich. Perry houdt de eer aan zichzelf na verliezen in Iowa in New Hampshire en lage peilingen in South Carolina. Hij riep zijn – kleine – achterban om Gingrich te nomineren voor het presidentschap: „Newt is een conservatieve visionair die ons land kan veranderen.”

De steun van Perry kan in South Carolina net het verschil maken voor Gingrich. Volgens peilingen zit hij Romney op de hielen in de belangrijke zuidelijke staat. Perry’s vertrek komt dan ook net te vroeg voor Romney, die er bij gebaat was geweest als zijn rivalen voor de nominatie elkaar stemmen bleven afstelen.

Romney is naar de smaak van veel Republikeinen te gematigd. Kandidaten op de rechterflank van de partij proberen deze conservatievere kiezers te vangen. Tot nu toe profiteerde Romney van de versnippering van de anti-Romney-stem. Maar met het vertrek van conservatievere kandidaten als Perry en eerder Michele Bachmann en Herman Cain is dat steeds minder het geval.

Van de drie rivalen die Romney nog in de weg staan voor de Republikeinse nominatie, wordt hij het dichtst genaderd door Gingrich. De oud-voorzitter van het Huis van Afgevaardigden positioneert zichzelf als een kandidaat met politieke ervaring die toch contact heeft weten te houden met de gewone man.

De ultraconservatieve Rick Santorum ligt goed bij gelovige kiezers, maar wordt als te radicaal gezien om landelijk te winnen. Ron Paul heeft een trouwe schare fans met zijn campagne voor minimale overheidsbemoeienis, maar heeft nog nooit een tijdje aan kop gelegen.

Voor Romney is het cruciaal dat hij Gingrich morgen verslaat en met een ruime marge. Zo niet, dan slaan de voorverkiezingen om in een race tussen Romney en Gingrich in plaats van tussen Romney en de rest. Gingrich kan dan rekenen op de stem van ontevreden Republikeinse kiezers die zich niet aangesproken voelen door Romney, de kandidaat van de gevestigde orde.

Gingrich, die vooraf met Perry overlegde over diens vertrek, had gister echter ook een tegenvaller. Een van zijn twee ex-vrouwen vertelde in een televisie-interview dat Gingrich haar had gevraagd om een ‘open huwelijk’ nadat ze hem had betrapt op een affaire. De escapades van Gingrich, inmiddels voor de derde keer getrouwd, vallen slecht bij religieuze kiezers in het conservatieve, zuidelijke South Carolina.

Gingrich, die bekendstaat om zijn scherpe tong, verweerde zich vurig. Bij een verkiezingsdebat gisteren in South Carolina bestempelde hij de beweringen van zijn ex-vrouw als „onjuist”. Vervolgens viel hij ABC aan op het uitzenden van het interview vlak voor de voorverkiezingen in South Carolina. Ook de debatleider, John King van CNN, kreeg er van langs voor het aansnijden van het onderwerp. „Ik ben geschokt dat u een presidentsdebat hiermee begint.”

Romney had zijn eigen tegenslag te verwerken, nadat gisteren uit een officiële telling bleek dat niet hij maar Rick Santorum nipt heeft gewonnen in Iowa, de eerste staat waar deze maand werd gestemd. Het nieuws is mosterd na de maaltijd – de belangrijke media-aandacht heeft Romney toen al gehad – maar de oud-gouverneur kan niet langer zeggen dat hij zowel in Iowa als New Hampshire heeft gewonnen.

Als de race zich vernauwt tot Romney en Gingrich kunnen ze elkaar veel reputatieschade berokkenen. Beide Republikeinen hebben veel geld en worden gesteund door rijke politieke campagneclubs. Voor president Obama is het goed nieuws als de kandidaten elkaar te lijf gaan nog voordat hij de ring instapt.