Airbus ligt voorop in tweestrijd met rivaal Boeing

Bij de nieuwjaarsbijeenkomst kon Airbus-topman Thomas Enders een glimlach nauwelijks onderdrukken. In de concurrentiestrijd met Boeing houdt de Europese vliegtuigbouwer voorsprong.

Rotterdam. - De wereldmarkt voor commerciële vliegtuigen wordt al decennialang verdeeld tussen Airbus en Boeing. Persconferenties van één van de twee luchtvaartreuzen willen daarom nog wel eens ontaarden in een wedstrijdje ver plassen.

Op de nieuwjaarsbijeenkomst van Airbus in Hamburg, gisteren, werden de verkoopcijfers van Airbus en Boeing voortdurend naast elkaar gezet. En de Airbusleiding kon daarbij een triomfantelijke grijns maar nauwelijks onderdrukken: Airbus verslaat Boeing op bijna alle fronten.

Bijvoorbeeld op de markt voor nieuwe, zuinige toestellen voor de korte tot middellange afstand. Airbus heeft 1,256 orders binnen voor zijn A320neo. Van de 737 MAX van Boeing zijn er tot nu toe 150 besteld. „Wij verkopen dus tien keer zo veel”, zei de (Amerikaanse) bestuurder John Leahy bijna smalend. „Natuurlijk zullen we dat niet kunnen volhouden. Maar ik ben er van overtuigd dat wij de markt zullen blijven domineren. Wij hebben een veel beter product.”

De Europese overmoed was begrijpelijk gezien de recordcijfers die gisteren in Hamburg werden gepresenteerd. 2011, zo onderstreepte bestuursvoorzitter Thomas Enders, was een „uitzonderlijk jaar” – het beste jaar uit de veertigjarige geschiedenis van de vliegtuigbouwer om precies te zijn.

Een aantal records op een rij. Nog nooit leverde Airbus in één jaar zoveel vliegtuigen af (534). Het hittoestel A320neo is het best verkopende vliegtuig uit de geschiedenis van de commerciële luchtvaart met 1256 bestellingen in het afgelopen jaar. De 1409 orders die in 2011 bij Airbus werden geplaatst, vertegenwoordigen 56 procent van de omzet in de wereldwijde markt voor vliegtuigbouw. Daarmee was Airbus in 2011 opnieuw de grootste vliegtuigbouwer ter wereld. In aantallen vliegtuigen was het marktaandeel zelfs 64 procent – bijna tweederde van alle vliegtuigen die in het afgelopen jaar wereldwijd werden besteld.

Het enorme succes is voor een belangrijk deel te danken aan de fouten van de tegenstander. Boeing heeft te lang geaarzeld over de opvolging van de 737, nog altijd het meest verkochte verkeersvliegtuig ter wereld. Aanvankelijk wilde de vliegtuigbouwer uit Seattle met een geheel nieuw vliegtuig op de markt komen. Maar toen de A320 NEO alle verkooprecords begon te breken, besloot Boeing in allerijl alsnog met een update van de 737 te komen. Maar inmiddels hebben de Amerikanen een grote achterstand opgelopen op de cruciale markt voor kleinere verkeersvliegtuigen. En Airbus denkt die voorsprong vast te kunnen houden. Vanaf 2015, zo kondigde topman Enders aan, zal de NEO worden geleverd met nieuwe vleugeluiteinden, die de weerstand van het toestel kunnen verlagen – waardoor het nog zuiniger wordt. De eerste testvlucht met deze zogeheten sharklets zijn afgelopen november uitgevoerd. Volgens Enders kunnen de vleugeltips een besparing van 4 procent opleveren. Een belangrijk concurrentievoordeel op een markt waarin luchtvaartmaatschappijen worden geplaagd door torenhoge brandstofprijzen.

Ook aan het andere uiterste van de markt domineert Airbus. De technische problemen rond het megavliegtuig A380 (met een maximum van 853 passagiers het grootste passagiersvliegtuig ter wereld) verhindert niet dat vliegmaatschappijen in de rij staan voor het toestel. Een Boeing-alternatief is namelijk niet voorhanden. De enige markt waarop Boeing de overhand lijkt te hebben, is het middensegment van toestellen met 200 tot 275 passagiers. De A350 kan niet tippen aan het verkoopsucces van Boeings belangrijkste nieuwe toestel: de 787 ‘Dreamliner’.

In de eeuwige tweestrijd tussen Airbus en Boeing zullen de Europeanen nog wel even boven blijven liggen. Maar ook de Amerikanen hoeven zich geen zorgen te maken over de toekomst. De Europese schuldencrisis en de naderende recessie hebben tot nu toe geen invloed gehad op de verkoop van de twee vliegtuigbouwers. Dat kan gaan veranderen. Air France-KLM liet vorige week nog weten dat een aantal investeringen in nieuwe vliegtuigen op de lange baan zullen worden geschoven. American Airlines bestelde een megaorder van 120 A320neo’s plotseling weer af, nadat het uitstel van betaling moest aanvragen.

De perspectieven op lange termijn blijven echter onverminderd zonnig. Sinds 2002 is het mondiale vliegverkeer met 45 procent gegroeid – ondanks de kredietcrisis en de recessie van 2009. In de komende 15 jaar, zo voorspelde Airbus gisteren in Hamburg, zal het aantal reizigers verdubbelen. Vooral in de opkomende markten maakt de luchtvaart een onstuimige groei door. De trend wordt treffend geïllustreerd door de namen van de luchtvaartmaatschappijen die de afgelopen twee maanden bij Airbus hebben besteld. Hongkong Airlines bijvoorbeeld, kocht 10 A380’s. De Mexicaanse vliegmaatschappij Volaris bestelde 44 A320’s.

„We hebben een aardig jaar achter de rug”, zei bestuursvoorzitter Enders gisteren. Zijn ogen glinsterden.