Hoe opwarming soms voor kou zorgt

Beltran Burson, 8, of the Native American Northern Ute Tribe dances as part of blessing for more snow at Park City Mountain Resort in Park City, Utah, Saturday, Jan. 14, 2012. A mild winter has left many ski resorts thirsty for snow and some have not opened all of the their terrain. (AP Photo/Jim Urquhart) Indianen dansen voor sneeuw in Utah, waar de skipistes nog dicht zijn (Foto AP)

De verleiding is groot om het hier even te hebben over de warme winter – dat bescheiden koufrontje van nu doet daar niets aan af. Tenslotte werd de afgelopen jaren ook herhaaldelijk de vraag gesteld of de opwarming van de aarde misschien begraven was onder dikke lagen sneeuw. Het zal velen niet verbazen, maar diezelfde mensen vragen zich nu niet ineens het tegenovergestelde af.

Toch valt er wel iets te zeggen over koude winters op het noordelijk halfrond en klimaatverandering, zo blijkt uit een nieuwe studie in de Environmental Research Letters. Judah Cohen, onderzoeker van een meteorologisch instituut in Massachusetts, zoekt al jaren naar de weerpatronen voor de langere termijn, om daarmee de weersverwachtingen voor zijn klanten te verbeteren.

In de studie (hier meer achtergrond) leggen Cohen en de zijnen een verband tussen de snelle opwarming in het Arctische gebied en de winterse kou op het noordelijk halfrond. Zonder op alle details in te gaan, komt het erop neer dat opwarming leidt tot meer vocht in de atmosfeer. Vanaf oktober valt die op het noordelijkste vasteland van Europa en Azië in de vorm van sneeuw, die de afkoeling op zijn beurt verder versterkt. Environmental Research Web vat samen:

‘Previous work has shown that increased autumn snowfall across Eurasia triggers a negative Arctic Oscillation pattern, leading to colder winter temperatures across the eastern US, Europe and eastern Asia. Meanwhile, north-eastern Canada, the Mediterranean and North Africa all experience warmer than average winters.’

Anne Nolin, een klimaatwetenschapper van de Oregon State University in Corvallis noemt de conclusies van Cohen op de website van Science ‘completely plausible’, ook al ontbreekt misschien een directe oorzaak-gevolg relatie: ‘analyzing these trends with climate models in future studies could help researchers bolster an interesting set of connections.’

Het laatste woord is hierover nog lang niet gesproken. Ook La Niña en El Niño (lees hier en hier) en de zonne-activiteit (lees hier en hier) krijgen regelmatig de schuld van recente relatief koude winters. En dan is er altijd nog de natuurlijke variatie. In de VS vrezen ze intussen al wel de gevolgen van de huidige milde winter:

Of course, winter has many weeks to go, so the oscillations, and U.S. weather, could shift. But if plentiful precipitation does not fall, complications could arise for many more people than ski resort owners and their patrons. A small snowpack often leads to spring droughts in the Midwest and summer water shortages in the West as well as a longer wildfire season in the latter because the soil dries out earlier than usual.