Hebben vrouwen het vaker koud?

NRC-internetchef Peter van der Ploeg loopt in januari nog in een T-shirt. Een vrouwelijke collega draagt elke dag een jas over haar trui. „Hebben vrouwen het vaker koud dan mannen”, is de vraag op de redactie.

„Ja”, zegt Wouter van Marken Lichtenbelt, hoofddocent humane biologie aan de Universiteit van Maastricht. „Let wel, vrouwen hebben geen lagere kerntemperatuur, maar ze voelen de kou eerder. Je hebt het koud of je bent koud, dat zijn twee verschillende dingen.”

Soms zijn vrouwen kouder: tijdens de menstruatie ligt hun kerntemperatuur tot een graad lager dan normaal. Maar ook buiten hun cyclus zijn ze gevoeliger voor kou dan mannen. Hun thermoneutrale zone, het gebied waarin je lichaam geen extra warmtemaatregelen neemt, ligt drie graden hoger. Van Marken Lichtenbelt: „Bij een temperatuur van 31 graden begint de vrouw eerst al met inefficiënte verbranding en daarna met rillen. Bij mannen is dat pas bij 28 graden. Dat komt omdat huid, handen en voeten bij vrouwen kouder zijn. En juist daar zitten de meeste warmtereceptoren.”

Voor die koude uiteinden zijn twee verklaringen. Ten eerste, een fysieke: vrouwen hebben meer vet (25 procent) dan mannen (15 procent) en hun vet is beter verdeeld. Het vet isoleert tegen kou van buitenaf, maar zorgt er ook voor dat de warmte van de spieren niet doorstroomt naar de uiteinden. „Denk aan het vrouwelijke vetlaagje op de dijen”, zegt Michael Tipton, hoogleraar Humane en Toegepaste Fysiologie in Portsmouth, Engeland. Helpt afvallen? „Nee, want een belangrijker, fysiologische reden is de slechtere doorstroming van het bloed naar vrouwen hun ledematen. Het oestrogeen maakt dat de bloedvaten zich eerder afsluiten bij kou. Daarom hebben vrouwen negen keer vaker last van winterhanden.”

Ook hebben vrouwen meer huid in verhouding tot hun massa. Dat zorgt ook voor extra warmteverlies.

Tot slot zijn vrouwen gevoeliger, ook als het om het waarnemen van temperatuur gaat. Zij merken een temperatuurverschil al bij 0,2 graad, waar de man pas bij 0,4 graden reageert. Tipton: „Recept voor een continu verwarmingsdebat.” Van Marken Lichtenbelt: „Ze zijn koud van buiten maar warm at heart, dus uiteindelijk komt het wel goed.”

Rolinde Hoorntje