In een discotheek zal je hem nooit tegenkomen

Denver Broncos, met quarterback Tim Tebow, is uitgeschakeld in de NFL.

Maar de christelijke Tebow blijft de populairste atleet van de Verenigde Staten.

Zaterdagmiddag twitterde hij nog een bijbelspreuk. Romeinen 8:37-39, een citaat dat zo begint: ‘Maar in dit alles zijn wij meer dan overwinnaars door Hem.’

Het mocht niet baten. Enkele uren later verloor Tim Tebow, quarterback van de Denver Broncos, kansloos van de New England Patriots onder leiding van Tom Brady (45-10). Daarmee zijn de Broncos en Tebow uitgeschakeld in de NFL, de profcompetitie in het American football.

Naar het duel was door sportminnend Amerika reikhalzend uitgekeken. De 24-jarige Tebow, een man met stalen zenuwen en Christus in zijn hart, was de afgelopen weken uitgegroeid tot de meest besproken en volgens een sportpeiling van het Amerikaanse tv-kanaal ESPN tevens populairste atleet van Amerika.

Wie is Tebow?

Als hij met zijn American footballteam Denver Broncos heeft gewonnen, knielt hij neer, verzinkt hij in gebed en bedankt hij nederig zijn ploeggenoten. Nachtclubs en andere lustoorden mijdt deze zelfverklaarde maagd als de pest. Zijn vrije tijd brengt hij door met zijn ouders, voormalige missionarissen, en met zijn neefjes en nichtjes. Zijn autobiografie Through my eyes staat al weken op de bestsellerslijsten in de VS.

Twee weken geleden stelde hij in de verlenging met een beslissende pass teamgenoot Demaryius Thomas in staat een touchdown te scoren. Hij bezorgde zo de Denver Broncos de overwinning in de eerste ronde van de play-offs van de NFL. En Amerika was in de ban van Tebowmania.

In een sport waar krachtpatsers met een crimineel verleden tot grote hoogte stijgen, is Tebow een deugdzame uitzondering. Na een geslaagde actie, fraaie pass of rush door de vijandelijke linies bedankt hij met een devoot gebaar de Heer. Tebowing heet het, naar de man die het tot een populair ritueel heeft gemaakt.

Op internet staan filmpjes waarin mannen en vrouwen zijn voorbeeld volgen door ineens, midden op straat of op de tribune, te knielen om met gebogen hoofd Christus te loven. Tebows tweets met bijbelspreuken zijn ook populair. Wie inspiratie zoekt kan eens per week voor een citaat bij hem terecht.

Tebow deed twee jaar geleden voor het eerst op nationaal niveau van zich spreken. Niet door heldendaden op het veld, maar doordat hij figureerde in een reclamespotje dat werd uitgezonden tijdens de Super Bowl, de finale van de NFL en het best bekeken sportprogramma van het jaar.

In dat filmpje van de christelijke organisatie Focus on the Family vertelt Pam Tebow over het wonder van de geboorte van zoon: „Het had niet veel gescheeld of hij was niet ter wereld gekomen. Ik denk vaak terug aan het moment dat zijn leven aan een zijden draadje hing. Dat was zwaar.”

Tims moeder was tijdens haar zwangerschap ernstig ziek. Artsen raadden haar aan abortus te plegen. Ze weigerde. Impliciete boodschap van het spotje: pleeg geen abortus, ook in uw ongeboren kind kan een begenadigde sporter schuilgaan.

Het filmpje veroorzaakte destijds al voor de uitzending een rel. Feministische organisaties deden een beroep op tv-maatschappij CBS, die de Super Bowl uitzond, de commercial wegens de politieke lading te weigeren. Tevergeefs: het spotje werd uitgezonden, Tim Tebow stond op de kaart. Later dat jaar verruilde hij zijn college football-team van de University of Florida voor de Broncos.

Dat was geen vanzelfsprekende zaak. Kenners twijfelden of Tebow uit het juiste hout was gesneden om zich als quarterback in de harde wereld van de profteams te onderscheiden. Ze leken gelijk te krijgen. Het eerste en het begin van het tweede seizoen had hij bij de Broncos geen basisplaats. Als hij speelde was hij weinig overtuigend. Hij werd een pretendent genoemd, een man die zich verbeeldde dat hij een quarterback was maar daarvoor twee essentiële kwaliteiten ontbeerde: spelinzicht en scherpte in zijn worpen.

Zijn kans kwam dit seizoen na vijf wedstrijden, waarvan de Broncos er vier verloren. Waar zijn voorganger Kyle Orton bezweek onder de druk, was Tebow juist op zijn best in de laatste fase van de strijd. Onder zijn leiding kwalificeerden de Broncos zich alsnog voor het naseizoen, waarin ze vorige week in de eerste ronde de favoriete Pittsburgh Steelers versloegen. En zoals dat gaat: ineens twijfelde niemand meer aan de capaciteiten van Tebow. Hij was wispelturig, maar in het heetst van de strijd won zijn arm aan kracht en precisie.

Afgelopen zaterdag was het duel van de waarheid. Een wedstrijd met een bijna ideologische lading: goddelijke inspiratie (Tebow) tegen een Hollywoodachtige uitstraling (Brady). De Broncos werden ingemaakt. Het belangrijkste sportverhaal van de afgelopen maanden werd daarmee even afgesloten. Voorbij is het echter nog niet, want Tebow blijft ongekend populair als christelijke topsporter. De vraag is of hij de verwachtingen die hij heeft gecreëerd volgend seizoen waar kan maken.