De Nigeriaan ís benzine

Neem een Nigeriaan zijn benzine af en je ontneemt hem zijn trots en zijn bestaanszekerheid. Het is een van de eerste dingen die je over Nigeria leert als je er woont. In 2000 was dat voor mij het geval. Ik was internationaal ambtenaar voor de Verenigde Naties en gestationeerd in een van de drukste en onveilige steden ter wereld: Lagos, de commerciële hoofdstad van Nigeria.

Nigeria is een olierijk land. Dat geeft het internationale betekenis. En olie-inkomsten. Die weer corruptie creëren bij de politieke en commerciële leiders, die graag hun zakken vullen. De bevolking weet dat maar al te goed. Bij tijd en wijle laat ze van zich horen. Niet zelden breken er rellen uit over de oneerlijke verdeling van de oliewelvaart. Regelmatig worden oliepijpleidingen doorgeknipt en wordt er illegaal olie afgetapt door relschoppers. Ook zijn er in de Deltaregio, waar de meeste olie wordt gewonnen, regelmatig ontvoeringen van expats. En nu zijn er stakingen omdat de regering dreigt de subsidie op de benzine af te schaffen.

Benzine is de kern van het bestaan van de Nigeriaan. Bovendien ziet hij gesubsidieerde benzine als zijn recht. Het is zijn kleine deel van de grote welvaartstaart die bestaat bij gratie van de olie.

Wat doet de Nigeriaan met de benzine? Niet in de auto stoppen. De meeste Nigerianen zijn straatarm en autoloos. Ze gebruiken benzine voor hun woningen. En voor hun kleine onderneminkjes. Die drijven op elektriciteit uit generators. Nagenoeg iedere Nigeriaan is dankzij zijn op benzine lopende generator voor een groot deel zelfvoorzienend in zijn eigen elektriciteit.

Ikzelf had een generator thuis. Er was maar enkele uren per dag elektriciteit van de overheid beschikbaar. Voor de rest zorgde ik met mijn generator voor licht en warmte. Zonder generator en dus benzine had ik het gros van de nacht in het pikkedonker en de kou moeten doorbrengen.

De chauffeur die op weekdagen voor me werkte, had ook een generator thuis. In de avonden en weekends had hij een klein winkeltje waarin hij spullen verkocht. Zijn bedrijf was alleen lucratief door de gesubsidieerde benzine die een constante toevoer betekende van betaalbare elektriciteit. Ook mijn hulp spaarde voor een generator en koelkast. Met de koelkast wilde zij een straatstalletje beginnen waar zij cola kon verkopen. Maar die koelkast kon alleen werken met een generator en het was alleen door de goedkope, gesubsidieerde benzine dat ze zich die kon veroorloven.

Ontneem deze mensen hun subsidie en je pakt hun bestaan en trots af. Geef hen eens ongelijk dat ze rellen schoppen.

Naema Tahir