8 vragen over Gent

Volgens de Lonely Planet is Gent een van de tien mooiste plekken op aarde. Marleen Luijt reist naar België.

Waarom naar Gent?

Het best bewaarde geheim van Europa is Gent. Gent was in de Middeleeuwen de op een na grootste Europese stad, en heeft zich nu ontwikkeld tot een van de beste culturele centra van Europa. Dat schreef de Britse Lonely Planet, de bekende reisgids die wel weet waar wij naartoe zouden moeten, en zette de stad vorig jaar in de top tien van mooiste plekken op aarde.

Lovende woorden komen ook van over de oceaan. CNN bestempelde Gent, dat een grotendeels autovrij centrum heeft, als „het beste van twee werelden”. Haar Vlaamse zusters Antwerpen en Brugge mogen dan bekender zijn, maar Gent combineert het beste van die twee: nieuwe restaurants, cafés en winkels en eeuwenoude kasseien straten.

Naar Gent dus. Volgen we de toeristische tips uit de reisgidsen?

Deels, maar zeker niet altijd. De Lonely Planet en CNN schrijven heus niet dat je naar Gent moet als dat niet echt zo is. Maar het is wel zo dat de dienst Toerisme van de stad „keihard werkt om reisjournalisten naar Gent te halen”, vertelde wethouder Lieven Decaluwe vorig jaar in De Standaard. Bij de dienst werken vier mensen die specifiek bezig zijn met het onthaal van journalisten en reisplanners om Gent zo positief mogelijk voor het voetlicht te brengen. Wie niet de gebaande paden van de toeristische dienst wil aflopen, neemt het heft in eigen hand.

Oké, we gaan zelf op ontdekkingsreis, maar hoe dan?

Met behulp van de locals van ‘Hent’, zoals zij hun stadsnaam uitspreken. De stad groeit jaarlijks met een paar duizend nieuwe inwoners (en dat zijn niet alleen baby’s), tot bijna 250.000 nu. Zo’n 10 procent van hen zijn ‘op kot’ wonende studenten. En al die locals kunnen je helpen je eigen pad te bewandelen in de stad. Je hoeft ze niet allemaal te kennen. Download gewoon de app ‘Ghent’ van Spotted By Locals à 3,99 euro. Op de website spottedbylocals.com, die is opgericht door de Nederlanders Sanne en Bart van Poll, staan tips over 38 steden in Europa.

Voor Gent zijn vier inwoners geselecteerd om over hun stad te schrijven: Jasper (1981), Julie (1984), Nick (1980) en Sandra (1980). Handig is dat je de app offline kunt gebruiken en dus geen internetkosten hebt. Op de plattegrond zijn alle tips geïntegreerd en je eigen positie wordt aangegeven. Een papieren kaart telkens in- en uitelkaar vouwen hoeft dus niet meer, je pakt gewoon je telefoon uit je zak.

Wat adviseren die locals?

Dat je ’s avonds aan de Graslei kunt genieten van alle lichtjes, je bij Noon ‘vingeraflikkende’ wraps kunt halen, je bij de leuke jazzclub Hotsy Totsy ook Monopoly kunt spelen en je bij Chocolaterie Van Hecke in de Koestraat bijzondere smaakcombinaties vindt. En zo nog tientallen tips. De meeste overigens onder het kopje ‘restaurants’, want in Gent kun je goed eten.

Kan ik die Gentenaars dan niet gewoon aanspreken als ik er ben?

Natuurlijk wel. Ze zijn best in voor een praatje. Al kunnen ze wel koppig zijn. Dat predikaat kleeft al sinds de zestiende eeuw aan de Gentenaars. In 1540 straft keizer Karel, die in Gent werd geboren, de bevolking van zijn eigen stad omdat zij weigeren een financiële bijdrage te leveren aan zijn oorlogen. Hij legt boetes op, onthoofd een paar inwoners, stopt de bouw van het stadhuis en vernedert vijftig notabelen door ze blootsvoets en met een strop om de hals door de stad te laten lopen. Deze bestraffing wordt jaarlijks herdacht met de optocht der Stroppendragers tijdens de Gentse Feesten in juli.

Wat moét ik in elk geval gezien hebben?

De drie markante torens van de stad: de Sint-Niklaaskerk, het Belfort en de Sint Baafskathedraal. Die zijn niet moeilijk te missen, want ze staan in één lijn in het hart van de stad. De gebouwen zijn niet alleen imposant maar vertellen ook hoe Gent de tweede stad in de Middeleeuwen kon worden. Op de abdijgronden van de Sint Baafskathedraal en de Sint Pietersabdij langs Vlaamse en Zeeuwse kusten werden schapen gehouden voor de wolverwerking. Het maken en verhandelen van stoffen floreert en vanaf de elfde eeuw groeit de lakennijverheid in Gent uit tot een bloeiende textielindustrie, mede dankzij de gunstige ligging aan de Leie en de Schelde.

Dit verhaal, en nog veel meer, wordt prachtig getoond in stadsmuseum het STAM. Het museum is vorig jaar geopend en ligt op de Bijloke-abdij waar zeven eeuwen lang ziekenzorg centraal stond. Het gebouw is met veel hout, glas en staal gemoderniseerd. Binnen vind je ruimtes die per periode zijn ingedeeld, oude prints die wandgroot zijn afgebeeld, overzichtelijke informatieborden en Macs waarop je al klikkend nog meer te weten komt over een schilderij. Zeker een bezoek waard.

Bekijk verder het Gravensteen, kunstencentrum de Vooruit, zwembad Van Eyk ...

Wacht even ... naar een zwembad?

Ja. Om twee redenen: het gebouw en het eten. Het populaire zwembad uit 1880 is het oudste overdekte zwembad van Vlaanderen, heeft een prachtig opengewerkt plafond en kleedkamers rondom. Bij Au Bain, de cafetaria, eet je na het zwemmen lekker zacht stoofvlees en prima steaks. Stadstijdschrift Zone09 sprak in een van de laatste nummers vol lof over Au Bain.

Over eten gesproken, waar kunnen we terecht?

Heb je even? Belgen ontmoeten elkaar het liefst buitenshuis, dus eet- en drinkgelegenheden in overvloed. Niet alleen kun je lekker eten in een zwembad, ook heeft slagerij Aula in het midden van de winkel een restaurant gecreëerd. Dat kan gewoon in Gent. Een ronde bar omsluit de fornuizen waar een kok het eten klaarmaakt. Veel vlees, dat spreekt voor zich. Ga ook naar Volta, net buiten het centrum. Het is de ‘Ontdekking van het jaar’, aldus de gezaghebbende restaurantgids GaultMillau.

Vergeet ook niet om de straffe en troebele lokale bieren te proeven. Er zijn er honderden van.

Snel naar Gent dus, voor het devalueert tot toeristische trekpleister.