Thomas Cook heeft last van vakantievrees

Consumenten bezuinigen op hun vakantie vanwege de recessie. Een nieuwe klap dreigt voor de Britse touroperator Thomas Cook.

Nederlanders zullen in 2012 minder vaak op vakantie gaan en ook minder geld uitgeven aan hun vakanties. Dat schreef onderzoeksbureau NBTC-NIPO eerder deze week. Sombere economische omstandigheden zorgen minder vakantieboekingen.

En niet alleen in Nederland. In Groot-Brittannië en Frankrijk zijn de problemen minstens even groot. Slecht nieuws voor de touroperators. Niet in de laatste plaats voor Thomas Cook, de op een na grootste touroperator van Europa.

Aandeelhouder zijn in Thomas Cook Group (TCG) is geen pretje. Wie op 1 april 2010 zijn aandeel TCG verkocht op de Londense Beurs, ontving toen nog 272 Engelse pence (3,28 euro). Omstandigheden veranderen snel en voortdurend. Een aswolk zorgde voor een dagenlange verstoring van het luchtverkeer boven IJsland en een vrije val van aandeel TCG. Het dieptepunt werd bereikt op 22 november toen het concern 75 procent van zijn beurswaarde zag verdampen als gevolg van berichten over een nieuwe banklening die het reisconcern moest afsluiten om de winter door te komen.

De terugval van Thomas Cook alleen wijten aan de economische omstandigheden, de aswolk in IJsland of de Arabische Lente zou echter voorbij gaan aan de structurele problemen binnen de reisorganisatie.

Thomas Cook Group ontstond in 2007 na een fusie tussen Thomas Cook en MyTravel. De eerste jaren kenmerkten zich vooral door overnames. De nieuwe reisgigant kocht onder meer Elegant Resorts – een aanbieder van luxe reizen – en Gold Medal International, eigenaar van online reisaanbieder NetFlights. Voor de overnames werd flink wat vreemd vermogen aangetrokken. Het reisconcern dacht dat dit – met toekomstige inkomsten in het achterhoofd – vrij risicoloze investeringen zouden zijn.

De economie zakte echter in en vakantiebestedingen liepen terug. Het zorgde voor een netto schuld van 1 miljard euro in september. Daar bovenop komt nog eens de nieuwe lening ter waarde van 245 miljoen euro die het bedrijf in december afsloot „om de winter door te komen”.

Dat het niet goed gaat met TCG bleek ook afgelopen december tijdens de presentatie van de jaarcijfer. In het seizoen 2010-2011 (TCG werkt met een gebroken boekjaar) leed het reisconcern een nettoverlies van 470 miljoen euro. Een jaar eerder boekte Thomas Cook Group nog een winst van 50 miljoen euro.

Teruglopende vakantiebestedingen zijn een probleem voor de gehele sector. Dat ze uitgerekend zo'n effect hebben op Thomas Cook komt vooral doordat de Britten steeds meer terrein verliezen ten opzichte van hun grootste concurrent, het Duitse reisconglomeraat TUI. „De productkwaliteit die Thomas Cook aanbiedt is niet goed genoeg”, zegt analist Jason Streets van RBS.

Analisten vrezen dat een variant op de bankrun waarbij klanten massaal hun heil ergens anders zoeken dan bij touroperator Thomas Cook. Reizen naar dezelfde bestemming kunnen voor een gelijke prijs geboekt worden bij de concurrent, mét grotere zekerheid dat de vakantie doorgaat. „Hoewel ook de reizen bij Thomas Cook gegarandeerd worden, hebben consumenten reden zich zorgen te maken”, zegt Streets.

Volgens Streets is herkapitalisatie de enige mogelijkheid om de enorme schuld te beheersen. Investeerders vrezen een nieuwe aandelenuitgifte die het dividend verder onder druk zet. TCG sluit de komende twee jaar 200 van de 1300 reisbureaus in Groot-Brittannië. Bovendien wil Thomas Cook hotels van betere kwaliteit gaan aanbieden. De vraag is of deze acties voor de ommekeer kunnen zorgen.