Birma laat politieke gevangenen vrij

Birma heeft vanmorgen een groot deel van zijn resterende politieke gevangenen vrijgelaten. Onder hen bevonden zich leiders van de vreedzame opstand tegen de militaire junta in 1988, monniken die in 2007 tegen de regering hadden gedemonstreerd, een in ongenade gevallen voormalige premier en leiders van etnische minderheden.

De vrijlating van de politieke gevangenen was een belangrijke eis van zowel oppositieleider Aung San Suu Kyi als de internationale gemeenschap. Een woordvoerder van Aung San Suu Kyi noemde de vrijlating vanmorgen een „positief teken”. Zelf had de oppositieleider kort daarvoor in een videoboodschap nog gezegd dat Birma zich „op de rand van een doorbraak” bevond.

Door de vrijlating zal ook het debat weer opflakkeren over voortzetting van de economische sancties tegen Birma. Vooral westerse landen hebben die de laatste jaren ingevoerd. De civiele Birmese regering, die vorig jaar aantrad en in hoog tempo hervormingen heeft doorgevoerd, heeft er de laatste maanden herhaaldelijk voor gepleit de strafmaatregelen in te trekken.

Gisteren kwam de Birmese regering aan een andere eis van de oppositie en de internationale gemeenschap tegemoet met een akkoord over een wapenstilstand met de Karen, een belangrijke etnische minderheid in het oosten van het land. Eerder was dat ook al met enkele andere minderheden gebeurd.

Het is echter volgens waarnemers aannemelijk dat de Verenigde Staten en andere landen eerst willen kijken hoe de situatie zich in Birma ontwikkelt. Van belang daarbij is ook hoeveel ruimte de nu vrijgelaten gevangenen zullen krijgen om zelf weer politieke activiteiten te ontplooien.

Een grote menigte had zich na de aankondiging van de vrijlating verzameld bij de Thayet-gevangenis, ruim 500 kilometer ten noorden van Rangoon. Daverend applaus en gejuich weerklonken toen Min Ko Naing, de charismatische leider van de studentenbeweging ‘88 Generatie’, het gebouw verliet. Hij was in 2007 tot 65 jaar celstraf veroordeeld.

De mensenrechtenorganisatie Human Rights Watch sprak van een „cruciale ontwikkeling”, maar wees erop dat onduidelijk is hoeveel politieke gevangenen nu nog vastzitten. De schattingen in Birma lopen uiteen. Sommige waarnemers gingen tot vandaag uit van 1.500 politieke gevangenen, anderen van 600.

Ook oud-premier Khin Nyunt kreeg amnestie. Hij viel in 2004 in ongenade bij het generaalsbewind en werd schuldig bevonden aan corruptie. Hij kreeg langdurig huisarrest opgelegd. (AP, AFP, BBC)