Quarterback uit Denver speelt in dienst van de Heer

Plotseling knielen ze op straat om Christus te loven. Tebowing heet het ritueel dat Amerikanen van hun nieuwe footballheld heben geleerd.

Amerika heeft een nieuwe sportheld, een man met stalen zenuwen en Christus in zijn hart. Hij spuwt bijbelteksten, is de koning van de eindstrijd en de verlenging.

Quarterback Tim Tebow slaat toe als de spanning om te snijden is. Als hij met zijn American footballteam Denver Broncos heeft gewonnen, knielt hij neer, verzinkt hij in gebed en bedankt hij nederig zijn ploeggenoten. Nachtclubs en andere lustoorden mijdt deze zelf verklaarde maagd als de pest. Zijn vrije tijd brengt hij door met zijn ouders, voormalige missionarissen, en met zijn neefjes en nichtjes. Zijn autobiografie Through my Eyes staat al weken op de bestsellerslijsten in de VS.

Afgelopen zaterdag stelde hij in de verlenging met een beslissende pass teamgenoot Demaryius Thomas in staat een touch down te scoren. Hij bezorgde zo de Denver Broncos de overwinning in de eerste ronde van de play-offs van de profcompetitie NFL. En Amerika is in de ban van Tebowmania.

In een sport waar krachtpatsers met een crimineel verleden tot grote hoogte stijgen, is Tebow een deugdzame uitzondering. Na een geslaagde actie, fraaie pass of rush door de vijandelijke linies bedankt hij met een devoot gebaar de Heer. Tebowing heet het, naar de man die het tot een populair ritueel heeft gemaakt.

Op internet staan filmpjes waarin mannen en vrouwen zijn voorbeeld volgen door ineens, midden op straat of op de tribune, te knielen om met gebogen hoofd Christus te loven. Tebows tweets met bijbelspreuken zijn ook populair. Wie inspiratie zoekt kan eens per week voor een citaat bij hem terecht.

Tebow deed twee jaar geleden voor het eerst op nationaal niveau van zich spreken. Niet door heldendaden op het veld, maar doordat hij figureerde in een reclamespotje dat werd uitgezonden tijdens de Super Bowl, de finale van NFL en best bekeken sportprogramma van het jaar.

In dat filmpje van de christelijke organisatie Focus on the Family vertelt Pam Tebow over het wonder van de geboorte van zoon Tim: „Het had niet veel gescheeld of hij was niet ter wereld gekomen. Ik herinner mij zo vaak dat zijn leven aan een zijden draadje hing. Dat was zo zwaar.”

Tims moeder was tijdens haar zwangerschap ernstig ziek. Artsen raadden haar aan abortus te plegen. Ze weigerde. Impliciete boodschap van het spotje: pleeg geen abortus, ook in uw ongeboren kind kan een begenadigde speler schuilgaan.

Het filmpje veroorzaakte destijds al voor de uitzending een rel. Feministische organisaties deden een beroep op tv-maatschappij CBS, die de Super Bowl uitzond, de commercial wegens de politieke lading te weigeren. Tevergeefs: het spotje werd uitgezonden, Tim Tebow stond op de kaart. Later dat jaar verruilde hij zijn college football-team van de University of Florida voor de Broncos.

Dat was geen vanzelfsprekende zaak. Kenners twijfelden of Tebow uit het juiste hout was gesneden om zich als quarterback in de harde wereld van de profteams te onderscheiden. Ze leken gelijk te krijgen. Het eerste en het begin van het tweede seizoen had hij bij de Broncos geen basisplaats. Als hij speelde was hij weinig overtuigend. Hij werd een pretendent genoemd, een man die zich verbeeldde dat hij een quarterback was maar daarvoor twee essentiële kwaliteiten ontbeerde: spelinzicht en scherpte in zijn worpen.

Zijn kans kwam dit seizoen na vijf wedstrijden, waarvan de Broncos er vier verloor. Waar zijn voorganger Kyle Orton bezweek onder de druk, was Tebow juist op zijn best in de laatste fase van de strijd. Onder zijn leiding kwalificeerden de Broncos zich alsnog voor het naseizoen, waarin ze vorige week in de eerste ronde de zwaar favoriete Pittsburgh Steelers versloegen. En zoals dat gaat: ineens twijfelt niemand meer aan de capaciteiten van Tebow. Hij is weliswaar wispelturig, maar in het heetst van de strijd wint zijn arm aan kracht en precisie.

Aanstaande zaterdag is het duel van de waarheid. Tegenstanders van de Broncos zijn de New England Patriots, aangedreven door quarterback en smaakmaker Tom Brady. Tebow tegen Brady, goddelijke inspiratie tegen een Hollywoodachtige uitstraling: Amerika maakt zich op voor een wedstrijd met een bijna ideologische lading.